As quarentenas de coronavírus ajudarão ou prejudicarão? Uma retrospectiva da hanseníase: fotos

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Décadas atrás, as pessoas com hanseníase estavam confinadas a um hospital em Carville, La. O medo de ser isolado à força neste local levou muitos pacientes a evitar procurar tratamento e esconder sua doença. Na década de 1950, as Filhas da Caridade trabalhavam no hospital e no laboratório de pesquisa que ele abrigava.

Richard Tolbert / AP


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Richard Tolbert / AP

Décadas atrás, as pessoas com hanseníase estavam confinadas a um hospital em Carville, La. O medo de ser isolado à força neste local levou muitos pacientes a evitar procurar tratamento e esconder sua doença. Na década de 1950, as Filhas da Caridade trabalhavam no hospital e no laboratório de pesquisa que ele abrigava.

Richard Tolbert / AP

Centenas de pessoas que retornam aos EUA de Wuhan, na China, enfrentam quarentenas obrigatórias de duas semanas. E na China, o governo está prendendo aqueles que mostram sinais do coronavírus mortal, confinados em grandes centros de quarentena.

Proteger a saúde pública é um delicado equilíbrio entre os direitos e a liberdade dos indivíduos e a segurança da sociedade. Porém, os esforços anteriores para isolar a doença mostram que tais medidas – por mais bem-intencionadas que possam ser – nem sempre são planejadas. E talvez ofereça uma lição de advertência.

Quando o avô do meu marido foi diagnosticado com hanseníase em Connecticut, em 1922, a primeira coisa que ele fez foi fugir. Ele arrumou suas coisas naquela noite e deixou sua família e negócios para trás para se mudar para Nova York. Era o único estado na época que não exigia que aqueles com essa doença infecciosa muito temida fossem enviados para um hospital remoto em Carville, La., E confinados. Ao se esconder das autoridades, ele poderia manter sua liberdade e, presumivelmente, continuar sua vida.

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Ele não foi o único a responder dessa maneira. Quando o governo dos EUA decidiu estabelecer um leprosário nacional em 1917, determinou que a melhor maneira de conter as bactérias que causavam a hanseníase era segregar os infectados. Como não havia cura na época, isso geralmente significava confinamento para a vida toda. Os pacientes foram arrancados de suas famílias e amigos. Eles perderam sua liberdade, bem como seus meios de subsistência, direitos civis e o respeito de seus semelhantes. As mulheres que deram à luz no hospital tiveram seus bebês levados.

Consequências tão terríveis levaram muitos que suspeitavam, ou sabiam, que tinham hanseníase para ocultá-la das autoridades. Eles evitaram procurar assistência médica e não tomaram medidas para proteger as pessoas que amavam da possibilidade remota de que eles também pudessem contrair o que agora sabemos ser uma doença pouco contagiosa.

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Quando o governo federal tentou identificar todos os casos de hanseníase no país no início de 1900, encontrou apenas 278. Mas os investigadores de saúde pública disseram ao Congresso que provavelmente havia muito mais para se esconder do medo. No mesmo ano em que o avô de meu marido fugiu para Nova York, o cirurgião assistente geral anunciou que havia “1.200 leprosos em geral” no país. Ele queria que o Congresso lhe desse autoridade para reuni-los.

Acontece que a solução do governo foi contraproducente. Em vez de conter a doença, apenas a perpetuou, desencorajando o tratamento e a busca de uma cura. No processo, milhares de vidas foram interrompidas e destruídas.

O atual esforço para conter o coronavírus difere de várias maneiras do que aconteceu com os pacientes de hanseníase no século passado. Os americanos que possam ter sido expostos ao vírus na China ficarão em quarentena por 14 dias, não condenados a uma vida inteira de isolamento. O tratamento médico é muito melhorado e a chance de recuperação é boa. Ainda assim, o coronavírus é muito mais contagioso que a hanseníase, da qual 95% dos seres humanos são naturalmente imunes. As precauções certamente fazem sentido.

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Mas este último surto levanta questões semelhantes às autoridades de saúde enfrentadas décadas atrás. As quarentenas e o isolamento são a maneira mais eficaz de conter uma doença? Eles tornam as pessoas mais relutantes em se identificar como vítimas em potencial?

“Isso sai pela culatra porque as pessoas vão para as colinas”, disse Wendy Parmet, professora de política de direito da saúde na Northeastern University, a Rob Stein, da NPR. “As pessoas não ligam e procuram assistência médica … E os prestadores de serviços de saúde ficam com medo de tratar os pacientes porque não querem ser apanhados em quarentena”.

Existem outras perguntas também.

A decisão dos EUA de fechar suas fronteiras para estrangeiros que visitaram recentemente a China fará mais mal do que bem? A Organização Mundial da Saúde acha que essas proibições de viagens podem e já alertou contra qualquer movimento que instale pânico e medo.

Talvez mais importante, como os que se acredita serem portadores potenciais do vírus serão tratados por aqueles que os rodeiam? Maria Godoy, da NPR, relata que alguns asiáticos-americanos já estão sentindo alguma reação. Uma aluna disse que lhe disseram para deixar uma cafeteria e “levar o coronavírus com ela”.

Quando os americanos temiam uma potencial pandemia de hanseníase no final de 1800, as pessoas de ascendência asiática também eram injustamente estigmatizadas. Uma importante autoridade de saúde da Louisiana alertou – falsamente – que os lavandeiros chineses estavam espalhando a doença “repugnante”, cuspindo na roupa de seus clientes antes de serem passados ​​a ferro. Um líder trabalhista racista, Denis Kearney, desfilou um chinês com hanseníase pelas ruas de San Francisco para defender que “leprosos com olhos de lua” eram uma ameaça para a nação.

Ao longo da história, aqueles que se acredita terem hanseníase, agora chamada de hanseníase, estavam entre os membros mais insultados da sociedade, párias às vezes considerados pecadores que trouxeram a doença sobre si mesmos. Ainda hoje, a ameaça da hanseníase é usada para demonizar imigrantes e pessoas que vivem em acampamentos de rua como potenciais portadores da doença – embora não haja evidências verdadeiras.

Cerca de 200.000 pessoas em todo o mundo são diagnosticadas a cada ano com hanseníase. Muitos deles ainda preferem não divulgar seu diagnóstico por medo de como serão tratados pelo resto da sociedade. Muitos demoram a procurar tratamento, embora a doença possa ser rapidamente curada com antibióticos. Esses atrasos podem levar a sérias deficiências ao longo da vida, incluindo a perda de membros. Acontece que o estigma ainda é muito mais perigoso que a doença.

O avô do meu marido logo se juntou à cidade de Nova York por sua esposa e filhos. Ele viveu lá por treze anos antes de ficar tão doente que foi levado ao hospital de hanseníase de Carville, o único local no país que tratou a doença. Ele morreu lá três anos depois, em 1938. Mas levou décadas para que a verdade fosse revelada. Sua esposa e filhos tinham tanto medo do estigma da hanseníase e como as pessoas reagiam, que mantiveram sua doença em segredo por mais de 60 anos.

Pam Fessler é autora do livro Cura de Carville: hanseníase, estigma e luta pela justiça, para ser lançado neste verão.

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