backpacking guatemala, person standing in the middle of the jungle

Backpacking Guatemala: um extenso guia para iniciantes

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Este país da América Central é um pouco menos viajado do que alguns de seus vizinhos, mas a República da Guatemala está virando a cabeça quando os mochileiros vêm explorar.

Montanhas e vulcões dominam a paisagem de Quetzaltenango ao Lago Atitlan e Antígua. Siga mais para o norte, no meio do país, e as montanhas desaparecem e são substituídas por cavernas misteriosas e exploráveis ​​e selva no estilo amazônico. Obviamente, não há como ir para a Guatemala sem conhecer a história do povo maia através de ruínas escavadas e sua pegada de carbono literal, o que o leva milênios atrás. Ou, viajantes relaxados podem pegar uma onda de manhã e retocar seu espanhol à tarde, se a exploração parecer muito “difícil”.

A beleza natural e histórica da Guatemala pode ser impressionante, mas há muito mais na região do que aparenta. Os viajantes se alegram porque apenas um punhado de vizinhos próximos pode se orgulhar de um orçamento de vida mais barato, os habitantes locais são curiosamente acolhedores e a comida varia de refeições básicas nas ruas a culinária do Oriente Médio, indiana e italiana.

Os países podem ser mais fáceis de explorar e mais desenvolvidos, mas o fato de a Guatemala estar se abrindo para a comunidade de viajantes significa que a mudança é inevitável. Não se preocupe se a ideia de atravessar montanhas, selvas e vulcões parecer difícil, porque temos o seu melhor guia para mochileiros na Guatemala que o ajudarão a aproveitar ao máximo sua viagem.

Salud!

mochila guatemala, homem sentado em um barco no rio

Livingston, EUA: @dadanesto

Vá direto para:

    1. A melhor época para visitar Guatemala
    2. Visto da Guatemala
    3. Como se locomover na Guatemala
    4. Alojamento em Guatemala
    5. Itinerário da Guatemala
    6. Orçamento de mochila na Guatemala
    7. Onde ir na Guatemala
    8. Comida guatemalteca
    9. Cultura guatemalteca
    10. A Guatemala é segura?
    11. Dicas de viagem para Guatemala

A melhor época para visitar Guatemala

A maioria dos guias começa dizendo: “o melhor momento para visitar (inserir destino) depende do que você deseja ver e fazer”. Na Guatemala, esse não é o caso. Antes de você ter esperanças, não é porque as temperaturas amenas atingem confortáveis ​​35 ° C o ano todo. Em vez disso, é porque a estação das chuvas vai do início de maio até outubro. Durante esta temporada, você pode esperar que os chuveiros sejam uma característica constante de sua viagem, por isso é uma boa ideia levar impermeáveis ​​e preparar-se para que o clima da Guatemala mude a qualquer momento. Mesmo que as temperaturas não caiam – durante a estação chuvosa da Guatemala, a média é de 20 ° C – a principal atividade é fazer caminhadas, e pode ser uma experiência terrível se esconder quando o céu se abre em altitude.

De longe, a melhor época para visitar é de outubro a abril, e não depende apenas do clima. Os guatemaltecos sabem festejar e adoram uma desculpa para uma festa. A boa notícia é que existem muitos deles, incluindo Natal e Páscoa, sendo estes últimos as férias de primavera que duram de sete dias a duas semanas em alguns lugares. Fator no Dia da Revolução e no Dia de Todos os Santos, e as comemorações se somam. Durante as festas, alguns dos destinos menos populares ganham vida, por exemplo, é o melhor momento para visitar a Escuintla Guatemala, que se transforma em mais do que um centro de transporte.

A estação seca também é a melhor época para visitar o Lago Atitlan na Guatemala, é um lugar bonito para relaxar e relaxar. Se você está se sentindo mais ativo do que contemplar os lagos com cenários de vulcão, há muitas trilhas para oferecer. Quando as nuvens se juntam e a chuva bate, é melhor você pegar um baralho de cartas e se instalar nessa noite com seus colegas anfitriões. Ao redor do Lago de Atitlan, a temperatura tende a baixar um ou dois graus na estação chuvosa e isso pode tornar as noites frias.

Os amantes de animais podem avistar baleias e golfinhos, de dezembro a abril, na costa do Pacífico, enquanto descem dos EUA, Canadá e México. Os viajantes de sorte podem ver tubarões-baleia na costa atlântica, mas isso não é garantido. E se você gosta de pescar, há muitos passeios durante a estação seca que tentam desembarcar marlin, peixe-espada, peixe-vela e atum.

mochila guatemala, barcos no rio em flores

Flores, 📸:@michielton

Temperaturas em Guatemala

O mercúrio pode atingir até 38 ° C em certas partes do país, embora principalmente nos pontos mais tropicais e não regularmente. Os visitantes de Flores e Tikal devem esperar temperaturas mais altas do que em qualquer outro lugar, mesmo na estação chuvosa, de modo que o filtro solar é obrigatório. Muitos turistas foram pegos pelo sol enquanto visitavam as ruínas e o rosa brilhante não é bom para ninguém. A umidade também é alta e isso faz com que pareça mais quente do que é. Geralmente, as temperaturas não sobem quando as montanhas controlam o calor, mas o norte é pegajoso e suado.

A chuva é uma questão diferente. Um total de 9 a 10 polegadas cai na maioria dos anos, com junho e setembro sendo os meses com mais fortes chuvas. Para contextualizar, menos de dois centímetros cai de janeiro a março.

Qual é a resposta então? A estação seca é definitivamente a melhor época para visitar a maioria dos lugares na Guatemala. De dezembro a fevereiro, o clima é quente, mas não desconfortável, e não chove o dia todo, todos os dias.

Visto da Guatemala

A primeira coisa que você precisa saber são os requisitos de visto para Guatemala, antes mesmo de reservar voos. Virar-se para a imigração com comprovante de viagem e um sorriso não ajudará se você não puder entrar no país. A boa notícia é que a maioria dos cidadãos europeus pode viajar para a Guatemala sem visto, e os poucos que precisam de visto podem solicitar um. Portanto, a entrada é possível mesmo que você não esteja na lista de países isentos de visto da Guatemala. O mesmo se aplica aos cidadãos dos EUA e Canadá, assim como aos australianos.

Um visto na chegada é válido por 90 dias a partir da data de emissão, embora seja possível prorrogar. Para fazer isso, é necessário solicitar uma extensão na * Direcção de Migração na Cidade da Guatemala. Não é possível obter um seguro sem ir à capital, para que as pessoas que ficam em excesso de tempo estejam preparadas para pagar uma multa ao sair do país. Normalmente, é Q10 por dia, mas a taxa pode mudar inesperadamente. Para evitar ser enganado, peça um recibo oficial para qualquer pagamento e mantenha um registro. É importante observar que existe uma taxa de saída para quem sai do país por um aeroporto, mas isso normalmente está incluído no preço do bilhete. No momento da redação deste artigo, o valor é de US $ 30 (EUA) ou Q230, mas o valor exato varia de acordo com as taxas de câmbio mais atualizadas. As taxas de fronteira terrestre são ilegais e você deve protestar se as autoridades tentarem cobrar de você. Pedir um recibo deve incentivá-los a reduzir a taxa, se insistirem.

Seu passaporte deve ser válido por um período mínimo de seis meses e, em algumas circunstâncias, você pode precisar de um certificado de febre amarela. Isso se aplica somente se você visitou recentemente um país com um surto de vírus ou um com risco de transmissão. Muitas pessoas acham que uma fotocópia de seus documentos vitais é uma jogada inteligente em caso de perda ou roubo. O último não é muito comum, mas é melhor estar preparado caso o pior aconteça.

mochileiros guatemala, Vulcano Acatenango

Vulcão Acatenango, 📸:@michielton

Se o exposto acima faz você sentir que há muita burocracia na Guatemala, ficará feliz em saber sobre o acordo CA-4. Graças aos termos do Acordo de Controle de Fronteiras da América Central, os turistas podem viajar pelos quatro países aplicáveis ​​sem preencher os cartões de entrada ou saída. Não há caneta? Sem problemas. Depois de atravessar a fronteira na Guatemala, Nicarágua, El Salvador ou Honduras, você pode entrar e sair de qualquer um dos países por até 90 dias, a partir do primeiro ponto de entrada. Uma dica: não fique demais. Qualquer pessoa expulsa de um dos países do CA-4 é expulsa de todos e isso pode causar grandes interrupções nos planos de viagem.

Lembre-se de que a passagem pelos Estados Unidos exigirá um ESTA ou um visto. Mesmo se você não planeja sair do aeroporto, ainda precisará passar pela imigração e o sistema sinalizará você. Se você não tiver certeza, um ESTA custa apenas US $ 14, dura um período de dois anos e a decisão é tomada em três dias.

* O endereço do escritório de migração na Cidade da Guatemala é:

6ta. Avenida 3-11 Zona 4,

Cidade da Guatemala, Guatemala.

PABX (502) 2411-2411

Código postal: 01004

Como se locomover na Guatemala

O transporte público na Guatemala é um pouco contraditório: há muitas opções, mas elas nem sempre são as mais desejáveis. Os ônibus de frango partem de Xela para a Cidade da Guatemala e vice-versa, e são baratos (por volta do Q20 para uma viagem de três horas), mas são apertados, quentes e barulhentos. A propósito, o nome “ônibus da galinha” não é sarcástico – espere ver os locais trazê-los a bordo em cestas ou colocá-los no telhado junto com o restante da bagagem. De que outra forma você transportaria suas aves ?!

A maneira mais fácil de se locomover, se você precisar viajar longas distâncias, é um ônibus. Construídos como collectivos, são microônibus particulares que cabem de 10 a 12 pessoas e percorrem todas as principais rotas. Deseja saber como ir de Cidade da Guatemala para Antígua? É um ônibus Q75. E quanto a Atitlan para El Paredon? É outro ônibus espacial. Embora eles não sejam tão bons quanto os ônibus tradicionais, eles são os melhores que você encontrará se estiver viajando pelo país. Infelizmente, o transporte ferroviário na Guatemala não existe e os voos podem ser caros se você não reservar com antecedência.

Os tripulantes podem alugar um carro com empresas conceituadas, com preços tão baixos quanto US $ 27 por dia, mas há uma taxa para deixar o carro em um local diferente, o que geralmente aumenta o preço. Uma licença normal é válida para viagens com menos de 3 meses, mas qualquer coisa a mais pode exigir uma Permissão Internacional para Dirigir. Verifique os requisitos se não tiver certeza.

Carona não é oficialmente uma coisa na Guatemala, mas as pessoas em 4×4 e picapes param. Se você pedir carona, tome precauções e nunca faça isso sozinho.

mochila guatemala, pessoas andando em caminhões em Lanquin

Lanquin, 📸: @dadanesto

Transporte para viagens curtas

Existem três opções em quase todas as cidades da Guatemala: ônibus, collectivo ou táxi. Todos eles têm seus prós e contras e cabe a você decidir o que deseja. Quem viaja com orçamento encontra um collectivo como a maneira mais barata e conveniente de se locomover pela cidade. No Q5 ao Q10 por viagem, quase vale a pena sentar três a um assento enquanto o motorista faz o possível para brincar de frango com o tráfego que se aproxima.

Os táxis são mais caros, mas algumas cidades têm Uber. Você poderá usar o aplicativo na Cidade da Guatemala e em Xela e os preços são muito econômicos. Da Zona 1 à 10 na Cidade da Guatemala, você pode pagar Q25 (£ 2,50 / US $ 3) por uma viagem de vinte e cinco minutos, o que é difícil discutir quando é possível dividir o custo entre quatro pessoas. Os táxis normais tendem a não usar o medidor para que você possa negociar o preço com antecedência, mas você deve pedir um bom preço para evitar ser sobrecarregado por motoristas oportunistas.

Não está viajando sem um tuk-tuk e a Guatemala entende isso melhor do que ninguém. No lago Atitlan, os tuk-tuks são uma forma popular de transporte de uma cidade para outra. Não há nada como subir uma colina íngreme no ritmo de um caracol enquanto os caminhantes passam por você! A experiência pode ser algo que você deseja experimentar apenas uma ou duas vezes, pois não é barato; San Pedro La Laguna para San Marcos é Q100 a Q150. Você também encontrará tuk-tuks em Flores, Lanquin e Rio Dulce. Os motoristas costumam cobrar mais por várias pessoas, mesmo se você estiver indo para o mesmo lugar com uma única gota.

De San Pedro a Santa Cruz, você pode pegar um barco pelo Lago Atitlan, a viagem dura 20 minutos e custa apenas Q30. Santa Cruz para Panajachel leva 15 minutos e custa aproximadamente Q10. Há muitos táxis aquáticos no lago Atitlan, chamados Lancha, e são uma das melhores maneiras de viajar para aldeias vizinhas.

As estradas na Guatemala são perigosas porque as altas velocidades misturadas com buracos significam que há viagens que você não esquecerá. Quando ônibus e caminhões passam por faixas de rodagem única no alto das montanhas e fazem desvios no lado errado da estrada, é quase como se você fosse um piloto de rali em um Subaru Impreza. Para quem deseja misturar risco e recompensa, a regra geral é escolher um assento na parte de trás em caso de acidente e manter as malas embaixo do assento para impedir que caiam. E não se esqueça de segurar firme!

Alojamento em Guatemala

Existem dezenas de albergues na Guatemala para escolher e a maioria é limpa, barata e possui uma equipe que fala inglês para os monolinguísticos. Os albergues da Guatemala têm cursos diferentes para pessoas diferentes: de terraços e bares na cobertura a camas confortáveis ​​com cortinas de privacidade. Portanto, para tornar sua vida de beber, socializar e relaxar em redes muito mais simples, escolhi algumas das minhas favoritas.

Hostels em Cidade da Guatemala

Por ser a maior e mais movimentada cidade, a capital da Guatemala tem alguns dos melhores albergues do mundo. Além de estadias baratas com quartos confortáveis, você nunca fica muito longe da vida noturna, seja um bar em expansão ou um busker na rua.

Central 10 Hostel

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A pista está no nome. O Central 10 Hostel está localizado na Zona 10, que é vista como o lugar mais seguro para um viajante deitar a cabeça. No interior, há camas padrão que vêm com uma cortina de privacidade, uma prateleira, luz e uma unidade de energia individual. São realmente as pequenas coisas que tornam a noite do seu albergue realmente confortável. Há também uma área de piscina e relaxamento com TV a cabo e uma cozinha totalmente equipada, o que não é comum na Guatemala. Obviamente, se a gastronomia não é sua opção, você pode deixar para os profissionais, já que a Zona 10 é o distrito comercial e está repleta de restaurantes de médio a alto nível, além de restaurantes locais para quem tem orçamento limitado.

Capsule Hostel

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Mais uma vez, o nome revela o jogo. O Capsule Hostel oferece aos seus hóspedes excelentes camas com alguns dos melhores chuveiros do mercado. Não são apenas quentes, mas a pressão é quase demais! Além de um café da manhã fantástico (experimente as panquecas), os funcionários são muito prestativos e podem reservar ônibus para viagens posteriores a preços acessíveis, enquanto o aeroporto fica a vinte minutos. Não deixe que a propaganda da Zona 1 o engane, porque o Capsule está em uma bolha.

Quetzalroo

mochila guatemala, parede colorida no quetzalroo hostel

Você não tem o mesmo nível de privacidade aqui, mas recebe uma experiência de mochileiro dos proprietários. Como viajantes, este casal australiano sabe como tornar a sua estadia o mais fácil possível: desde toalhas gratuitas à chegada, café da manhã de cortesia, carro particular para passeios e transporte até os museus, restaurantes e o aeroporto locais. Se você precisar sair mais cedo, eles prepararão um café da manhã para você, para não perder a refeição mais importante do dia. Por estar na Zona 10, também tem uma localização incrível na ‘Zona Viva’.

Encontre mais albergues em Cidade da Guatemala

Hostels em Antígua

Uma pequena cidade colonial, Antígua é a base para a caminhada no vulcão Acatenango e muitas escolas de espanhol. Embora isso tenha atraído viajantes em hordas, Antígua ainda é uma cidade bonita para explorar durante o dia e festa à noite.

Tropicana

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Tropicana é provavelmente um dos albergues mais conhecidos da Guatemala. É o albergue para a festa, e você encontrará o terraço e os dois bares estão cheios de pessoas bebendo, conversando e geralmente se divertindo. Cuidado com a roda! No entanto, há um lado mais suave com bons dormitórios, uma sala de TV com Netflix e uma piscina gelada. E, como a festa sai das 22h às 23h, não é como se os convidados não pudessem comer o bolo. Além disso, é um dos dois lugares para reservar uma excursão ao vulcão a 4.000 m no horizonte. Reserve com eles e você terá bons descontos em equipamentos para escalada, bem como em dormitórios no seu retorno. Os blogueiros de viagens podem negociar benefícios se os mencionarem em suas plataformas de mídia social.

Three Monkeys Hostel

guatemala, área social de três macacos no hostel três macacos

O Three Monkeys tem uma vibração mista, às vezes tão agitada quanto Tropicana e outras vezes relaxada, o que o torna perfeito para pessoas que não querem festejar o tempo todo. Mas não pense que não há oportunidades para conhecer pessoas. A noite do churrasco acontece semanalmente e o microfone aberto é muito divertido. Não se preocupe, você não precisa de uma voz ótima para participar!

Maya Papaya

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Às vezes, você precisa de um pouco de luxo acessível enquanto viaja e o Maya Papaya o cobre. Dirigido por verdadeiros profissionais, tudo no hostel é luxuoso, além do preço, e eles têm os prêmios para provar isso. Da comida às camas e das bebidas (experimente um mojito para o Q20), você não ficará desapontado. De fato, você pode não querer sair! A localização é um pouco fora do caminho, mas a caminhada vale a pena.

Encontre mais albergues em Antígua

Hostels em Lake Atitlan

Lago de Atitlan é um lugar para relaxar e apreciar a beleza natural que é o lago. Com cinco ou seis cidades diferentes, há uma grande variedade de albergues.

Cerveza grátis

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Se o Tropicana é famoso entre a comunidade de viajantes, o Free Cerveza também é. O nome atrai pessoas de toda a região porque não é um truque. Pague Q75 pelo jantar de três pratos e você poderá encher sua xícara quantas vezes quiser das 17:00 às 19:00. Além da cerveja grátis, há uma variedade de atividades e comodidades, como ioga matinal, sauna e caminhadas. Apenas tome cuidado com a situação da guia, pois pode ser muito perigoso!

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Sr. Mullet

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Infelizmente, não há mullets a serem encontrados porque este é o século XXI e não 1975. Ainda assim, mesmo sem o penteado retrô, é tão central quanto você gostaria de estar em San Pedro e tem uma atmosfera de festa. Com uma mesa de sinuca, o impertinente Jenga (procure) e um generoso happy hour, a atmosfera dura muito até a noite. Além disso, o enorme café da manhã com panquecas da manhã é uma ótima cura para a ressaca. O Sr. Mullet é um ótimo lugar para passar algum tempo, se você precisar de um emprego, porque eles estão sempre procurando voluntários.

Hostel Fe

guatemala, área de estar com vista para o rio

O Hostel Fe fica na mesma rua e as chances são de que você experimente o que ele tem a oferecer, quer fique lá ou não. Por quê? É porque o Hostel Fe se tornou um centro para mochileiros no Lago Atitlan, graças ao seu local com vista para o lago, onde os temerários podem pular da borda do bar para um inflável. Se não é o seu caso, você pode participar do questionário de sexta à noite e levar para casa os espólios. Com 50 camas em dormitório, este albergue é um excelente backup se você não tiver reservado com antecedência.

Encontre mais albergues em Lake Atitlan

Hostels em Lanquin / Semuc Champey

Este é um anúncio de serviço público: não saia da Guatemala sem visitar Lanquin. Às vezes, os longos ônibus de transporte do norte ou do sul estão tentando, especialmente com as trilhas esburacadas que chamam de estradas, mas o parque nacional vale a pena o esforço quando você finalmente chega.

Greengo’s

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Se você quiser passar a noite no vale de Semuc Chamney, há uma boa chance de aproveitar o Greengo (adereços para o nome, a propósito), porque é o albergue perfeito se você quiser dormitórios acessíveis, piscina e jacuzzi. Apenas a dez minutos a pé do parque nacional, as cachoeiras, trilhas e cavernas subterrâneas estão à sua porta. Então, quando você voltar, poderá relaxar nos arredores artísticos, relaxar com uma cerveza gelada e fazer tudo de novo pela manhã.

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Hostels em Flores

Flores será a primeira ou a última parada na Guatemala, dependendo da sua rota, pois é uma ilha encantadora que serve de base para Tikal. Com temperaturas elevadas e umidade abafada, um albergue confortável é uma obrigação ou você corre o risco de evaporar no ar!

Hostal Casa de Grethel

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Tudo que você precisa saber sobre este albergue é que todos os quartos possuem ar condicionado. Isso deve ser suficiente para reservar agora. Sério, a casa reformada tem quase tudo o que um viajante precisa, incluindo aparelhos para exercícios, caso você queira se preparar para o Tikal. Embora não seja em Flores – é em San Miguel – a localização é perfeita porque o balanço de corda, pequenas ruínas e a praia do lago estão a poucos minutos a pé. Com menos de Q100 por noite, é uma das opções mais baratas.

Encontre mais albergues em Flores

Hostels em Quetzaltenango

Kasa Kiwi

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Há um lugar que se destaca dos demais em Xela: Kasa Kiwi. Infelizmente, não há Kiwis por perto, o que é meio chato, mas o bar na cobertura e as camas de solteiro compensam isso. Sim, você ouviu direito – sem beliches! Kasa Kiwi é a parada perfeita para quem vem de San Cristobal, no México, e quer descansar antes de ir para o lago. Procure folhetos em outros albergues e bares que oferecem felizmente à KK marketing grátis.

Encontre mais albergues em Quetzaltenango

Itinerário da Guatemala

A Guatemala não é um país enorme, mas está repleta de lugares para ver e coisas para fazer, o que a torna perfeita para os viajantes. Se você deseja passar cinco, dez ou quatorze dias experimentando a cultura, nós o cobrimos. Aqui estão os itinerários que podem ajudá-lo a aproveitar ao máximo sua viagem.

Uma excursão de 5 dias: Gringo Classico

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Antígua, 📸: @dadanesto

Melhor para: Vendo o maior número possível de pontos de acesso.

Melhor época para viajar: A qualquer momento.

Dia 1

Voe para a Cidade da Guatemala em um voo antecipado e pule para o ônibus número 82 nas zonas 1, 4, 9 e 10. Depois que suas malas estiverem arrumadas com segurança em seu albergue, é hora de explorar a cidade e o melhor lugar para começar é Zone 1

Esteticamente, a capital não é um dos lugares mais bonitos do país, mas compensa isso com sua abundância de caráter. Comece o seu dia explorando o Palácio Nacional, outrora a sede do presidente e agora um museu grandioso e barroco que detalha a história turbulenta e fascinante da República da Guatemala. Quatro quarteirões depois, o El Museo del Holocausto é outra visão incrível da batalha do país contra o anti-semitismo durante a Segunda Guerra Mundial. Entre na 7a Avenida e na Catedral Primada Metropolitana de Santiago para contemplar a arquitetura neoclássica e apreciar a comida de rua no Parque Central. Os viciados em compras precisam conferir o Paseo de la Sexta e Plaza Vivar, se houver tempo.

A Zona 10 é a próxima parada a ser realizada no amplo distrito comercial. Zona Viva também abriga embaixadas estrangeiras, vegetação urbana e ótimos locais para comer e beber. Como cinco dias não são muito longos, os dois principais locais para os amantes da cultura são Popol Vuh e Ixchel del Traje Indigena. Ambos são museus dedicados à história e cultura maias.

Quando o sol se põe, é hora de pular em um ônibus verde brilhante TransUrbano ou TransMetro e passar para a Zona 4, a parte boêmia da cidade da Guatemala. Aqui você pode relaxar e saborear uma bebida de sua escolha, enquanto se maravilha com como essa zona costumava ser a capital da violência. Para um café, vá ao Paradigma Café; para cerveja, não deixe de experimentar o El Principe Gris e, para aqueles que não conseguem se decidir, La Esquina deve ser o seu doce.

Dia 2

Deixe a Cidade da Guatemala para trás e pegue um ônibus para Antígua. A apenas uma hora de distância, você também pode sair à noite do dia 1, se desejar mais tempo neste popular hotspot.

Há uma razão pela qual Antígua é o lugar mais visitado da Guatemala: é sedutor! Assim que vir os prédios coloniais e a atmosfera descontraída, você nunca mais vai querer sair. No entanto, o tempo é essencial; portanto, comece o dia contemplando o maior número possível de atrações, desde os amarelos pastel da Igreja da Merced e do Arco de Santa Catalina até as tendas brancas do mercado central.

Para o almoço, vá a uma das cafeterias cavernosas que se expandem para pátios abertos e arejados, servindo canecas legítimas de Java e pedaços de bolo de chocolate do diabo. Em Antígua, não faça compras com valor nominal, pois muitas vezes há um restaurante ou bar à espreita na parte de trás de um mercado. Passe o resto do dia conferindo as igrejas e museus – Museu Choco, alguém? – ou agende uma visita a uma plantação de café nas proximidades. Como alternativa, há um passeio a pé de três horas liderado por um historiador da Antigua nas terças, quartas, sextas e sábados da manhã.

À noite, confira a praça principal e explore as ruas laterais para bares e restaurantes atmosféricos com ótimos pratos e música ao vivo.

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Antígua, 📸: @dadanesto

Dia 3

Acorde cedo e faça um passeio pela Pacaya, um dos muitos vulcões que dominam a paisagem da região. Há outros que são mais famosos, Acatenango, por exemplo, mas essa é uma viagem de meio dia perfeita que permite que você experimente o poder de um vulcão continuamente ativo a uma distância segura.

Após o seu tour de antígua, a próxima parada é no Lago Atitlan. A melhor base é Panajachel, pois é o principal local de embarque e desembarque de ônibus e traslados, e os barcos correm muito tarde da noite.

O desejo de passar o tempo na água é forte, mas você pode fazer isso em qualquer cidade, por isso é aconselhável começar com um passeio pela rua principal e movimentada da Calle Santander. Mesmo se nada chamar sua atenção, absorva a agitação e guarde-a em seus bancos de memória para comparar com a tranquilidade do lago.

Em seguida, pegue o barco para San Pedro e explore a cultura fortemente influenciada por Israel ao redor do lago. Não se surpreenda se você encontrar albergues e restaurantes israelenses e não perder a oportunidade de saborear a autêntica culinária do Oriente Médio na América Central. Depois que a comida estiver pronta, há vários lugares para alugar pedalinhos, caiaques e jet-skis. Ou você pode ficar em terra e alugar motos para uma aventura off-road.

Dia 4

No quarto dia, Deus criou o sol, a lua e as estrelas, então é justo que você passe um pouco de tempo na praia. El Paredon é um lugar muito legal para relaxar e absorver os raios, e fica a apenas duas a três horas de Atitlan, dependendo do tráfego.

Para aproveitar ao máximo a praia, acorde cedo e evite as viagens. Então, bata em uma espreguiçadeira e passe a manhã e o início da tarde cochilando, com o bater das ondas agindo como uma canção de ninar. Se você sentir fome, os garçons levarão comida e bebida para a espreguiçadeira.

Depois de uma manhã preguiçosa, é hora de explorar um pouco, pois há muitas coisas para fazer. As aulas de culinária estão prontamente disponíveis e muitas delas não exigem reserva. Basta aparecer e aprender a fazer deliciosos pratos de frutos do mar com um guia local. O surf é outro rito de passagem na costa se você tiver energia e, embora a maioria das pessoas não se arrependa da tentativa, um passeio de mangue é uma opção muito mais divertida se você se sentir preguiçoso e cultural ao mesmo tempo.

Termine o seu dia na praia vendo tartarugas eclodirem e correr a luva para o mar aberto.

Dia 5

Há duas opções: voltar para a Cidade da Guatemala via Escuintla ou ficar parado até a hora de pegar um ônibus para o aeroporto, que leva cerca de duas horas e meia.

Para quem escolhe o primeiro, a fazenda de café El Barretal é uma boa opção se você está cansado de olhar para edifícios coloniais e passear por catedrais e igrejas.

Tour de 10 dias: paisagens deslumbrantes

mochila guatemala, pessoa olhando para a montanha em acatenango

Acatenango, 📸:@dadanesto

Melhor para: Explorando a beleza dos 37 vulcões da Guatemala.

Melhor época para viajar: Outubro a abril (estação seca).

Dia 1

Faça o seu caminho para Xela através de San Cristobal / Palenque no México ou através de uma transferência pela Cidade da Guatemala. Passe o dia visitando a quinta cidade mais populosa da Guatemala, visitando o Museu de Arte e o antigo Centro Ferroviário de Arte e Dança que foi abandonado por uma ferrovia que virou escola de arte e dança. O Parque Centro é um centro para artistas de rua, restaurantes baratos e encontros amigáveis. Não deixe de reservar sua caminhada e apresentação no Lake Atitlan – Quetzaltrekkers é o operador turístico mais popular (terças e sábados).

Dia 2-4

Passe três dias, duas noites caminhando pelos campos de milho e plantações de café, parando em pequenas cidades indígenas para relaxar em uma sauna tradicional e ficar com os habitantes locais.

Dia 4

Chegue a San Pedro no lago à tarde e depois de nadar e almoçar, explore a cidade. Sababa é um excelente lugar para tomar café e comer comida do Oriente Médio com vista para o lago, enquanto Hamburgo é perfeita para comida caseira e um dos melhores hambúrgueres da Guatemala. Se você tem energia, o Fe Bar é um lugar legal para tomar uma bebida gelada à tarde e também respingo mergulho. Como alternativa, os coelhos Duracell podem embarcar em um barco para Pana, Santa Cruz, San Marcos e Santiago Atitlan.

Dia 5

Pegue um ônibus para Antígua e aprecie os edifícios coloniais e as ruas de paralelepípedos que são uma mistura de regenerados e desmoronando no chão. A hora do almoço significa uma coisa: frango no Rincón Típico. Enquanto a carne e o preço são os pontos de venda, a salada e as batatas assadas são lembretes bem-vindos de casa após dias de arroz. Após reservar a excursão Acatenango para o dia seguinte, siga a 1a Avenida Nte até o Cerro de la Cruz para obter vistas espetaculares da cidade.

Dia 5-6

Caminhe até o topo do terceiro maior vulcão da Guatemala e prepare-se para a noite de assar marshmallows, beber vinho e abraçar-se ao lado de seus companheiros de excursão para assistir às erupções. Envolva-se quente, porque a lava não o impedirá de congelar. Chegamos às quatro horas da madrugada para chegar ao cume.

Dia 6

Chegue de volta a Antígua no início da tarde e embarque em um ônibus para Lanquin. Encontre seu transporte gratuito para o seu albergue na rodoviária no centro da cidade e relaxe com comida caseira e uma variedade de cervejas.

mochila guatemala, homem sentado por cachoeira em Lanquin

Lanquin, 📸: @dadanesto

Dia 7

Lanquin tem muitos passeios, mas Semuc Champey é a joia da coroa. De manhã, você percorrerá um sistema de cavernas cheio de água usando uma vela como uma tocha e uma pequena cachoeira como escada. Em seguida, é o balanço da corda, antes de passar para 3m e 7m, mergulha da cachoeira principal nas piscinas azuis cristalinas. Depois de um buffet de almoço, é uma caminhada média até o mirador e vistas deslumbrantes do parque nacional e além. Termine caminhando até as piscinas e usando as pedras como mini slides para passar de um trecho de água para outro.

Dia 8

Por fim, relaxe com um anel de borracha e um dia de cervezas. The tubing tour is the opposite to Semuc as you spend the entire day lazing down the river soaking up the rays and drinking. Afterwards, the party moves to Zephyr where the stragglers go to bed early and the hardcore don’t stop until the music ends.

Day 9

Leave Lanquin for Flores and Tikal. Instead of booking a tour, turn up at the information kiosk and let the tour guides display their credentials and their prices. As long as you are at the park by 3pm, you should be able to catch the burning orange sunset as you sit atop a ruin above the jungle canopy. Sunset guided tours include an extra Q100 entrance fee for being in the park after hours.

Day 10

Go across to San Miguel for a morning on the rope swing as well the chance to see the small ruins. Then, it’s back to Flores for a bus to Belize, Mexico or Guatemala City.

14-day tour: on and off the beaten track

backpacking guatemala, man standing by temple

📸: @dadanesto

Best for: Exploring the quaint and cultural towns

Best time to travel: September through January

Day 1-2

Flores is the best place to start if you’re going to spend two weeks backpacking Guatemala (you lucky thing!). This will mean you can spend time exploring Tikal and although tickets are a little pricey, it’s not often you get the chance to explore an ancient Mayan site which was once the hub of civilisation. Do day 1 with a guide and use the second day to tick off the ruins and areas you didn’t get to see, which is everything other than the Gran Plaza and Temple IV. Enter the park on the first day at 3pm for the sunset and your ticket will be good for the day after.

Day 3-4

Rio Dulce is just a short bus ride away but don’t linger too long. Instead, buy a boat ticket to Livingston and enjoy the ride through the jungle with its sheer cliffs, vegetation and abundance of wildlife. There isn’t much to do here apart from walking around and hiking to waterfalls, yet that’s part of the appeal. There is nowhere else in Guatemala with the Caribbean feel so spend two days lounging around eating as many soups and stews as possible. Casa Rosada has airy dorms amid the humidity and the tapado is a must.

Day 5-7

Get to Lanquin early and pick the tour which suits you best. Adrenaline junkies will love Semuc Champey, whereas laidback travellers will prefer to go tubing. Leave after one day to experience more of the central valley. Coban is a perfect starting point as its 30-minutes away from Salama, where a thriving market and an ex-sugar mill that is now a museum are the main attractions. From Salama, head back north to the Biotopo del Quetzal where you can spend day 7 trying to spot Guatemala’s, and much of Central America’s, national emblem.

Day 8

Heading south along the backroads isn’t always fun, as they often aren’t well-maintained. But it’s worth it when you land at Cubulco as it’s an amazing place to stop and take in a dying tradition. ‘Danza de los Voladores’, or ‘Palo Volador’, is the Mayan art of pole dancing unlike you’ve ever seen it before. Four acrobats spin around a pole 90ft in the air striking poses while the ropes gradually lower to the ground and the adoring crowds cheer and holler. All the while, a fifth stands on the narrow pole playing various instruments and defying death. If any patron saints’ days are on the horizon, there’s a good chance you’ll get to see a ceremony protected by UNESCO.

Day 9

A day in the capital is usually enough if you’re happy to wander around the main zones, but we recommend picking one and getting the most out of it. While 1 and 4 have lots to do and see, Zone 13 is home to the National History, Archaeology and Ethnology and Modern Art museums. And, it’s only a short bus ride from Zone 10 if you manage to see all them in half a day.

backpacking guatemala, front of boat on the river

📸: @dadanesto

Day 10-11

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The beach beckons. You might not think to bring your bathing suit but Guatemala’s south coast is very tropical and a fantastic place to get away from the busy, colonial cities and towns. El Paredon is usually the first stop but don’t fall into the trap of thinking there is only one place to relax. There’s Iztapa down towards El Salvador and Tulate closer to the Mexican border, but Monterrico is the diamond in the rough. In between, Paredon and El Salvador, the water is crystal clear and the town charmingly quiet.

Day 12

Antigua shouldn’t be missed but there’s no need to linger if you aren’t going to take part in a volcano hike. Get there early enough and book ahead and Pacaya is doable in half a day, allowing you to absorb the capital of colonial culture during the afternoon and early evening. If not, still wake up early just to soak up the cobbled streets and back alleys as well as the line of colourful bears providing a guard of honour through the centre.

Day 13

Bypass Atitlan and opt for Chichicastenango instead. Trying new places is always a risk when you know there is perfectly good option along the way, but Chichi won’t disappoint. Colonial as most cities are in Guatemala, this one stands out with its red roofs and mountain mists which flow down from the hills covering the city in the morning and evening. It’s also a great place to see the mixed religious ceremonies where sacrifices are made and alcohol and cigarettes are offered as tokens.

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Day 14

For a flight out of the capital, the early risers can still fit in Lago de Atitlan by catching a microbus to Panajachel and spending half a day by the lake. Then, a three-hour bus journey should get you to the airport in time to board your late flight home.

31-day tour: a bilingual study session

backpacking guatemala, top of buildings in xela

Xela, 📸: @dadanesto

Best for: Budding students ready to grapple with intensive courses in Spanish.

Best to travel: Whenever an agency can find you a home.

Day 1-21

Enroll on a course in either Xela or Antigua and immerse yourself in the culture by living with a local family. Spend your days in class and your nights in your room studying as if you were a student again, setting aside the odd night to sample Reilly’s with gringos and Guatemalans alike. Sol Latino and Ixchel Spanish School are in high regard.

Day 22-31

Spend the next ten days ticking off whichever activities and sights you want to by mixing the three guides above with flights instead of buses. Some call it flashpacking but let’s face it: you’ve earned it after three-weeks back at school!

Backpacking Guatemala budget

You’re not going to need a tonne of money, right? It’s Guatemala for God sake! While Guatemala doesn’t rank highly on the United Nations Development Programme, the costs sometimes belie travellers’ first impressions of the country. Ironically, the fact it has a burgeoning tourist population doesn’t help the daily budget backpacking costs in Guatemala. The Gringo Trail is always more expensive than anywhere else in the country which is worth bearing in mind when calculating your budget.

Then, there is the currency. The Guatemala currency, the Quetzal, is around Q10 to £1 or Q7.7 to $1 at the time of writing which sounds like a good exchange rate; however, the prices around the region are flat, and because the Quetzal is much stronger compared to other Central American currencies, the costs can be higher in relation to the likes of Honduras, El Salvador and Nicaragua.

backpacking guatemala, fruit on a market stall in antigua

Antigua, 📸:@arivera2015

Daily budget

So, how much are you going to need per day? Obviously, the amount will depend on the type of travelling you like to do. People who want the best party hostels with a good social vibe will pay more than those who opt for the cheapest accommodation they can find. On average though, you can expect to pay the following over the course of your trip.

Accommodation – Q70-Q90 per night for a dorm bed. Privates, for the boujee travellers, are Q250-Q300.

Comida – In a restaurant, a typical meal will cost Q30-Q40. If you like to dine out, a good tip is to avoid buying a drink and ask for a refresco – a soft drink – which is normally included. In a hostel, be prepared to spend extra with most main meals around Q50-Q60 for western food such as pasta, pizza and burgers. On the street, empanadas and pupusas are the best for shoestring budgets at Q5-Q10; you can get a plate of pastries for Q15 including a drink.

Drink – Water and soft drinks are under Q10, but you can find ways to limit the costs of the former by reading our ‘Budget Hacks’ section. Alcohol is a massive budget buster because, well, you’re not going to give it up anytime soon! One way to stop beer and wine from becoming a pain in the backside is to buy it from a shop and drink it in the hostel. If that’s not allowed, make sure you’re back at the accommodation for 5pm as that’s when happy hour usually starts. During happy hour, beer is Q10-Q15 and cocktails are two for one.

Transport – Costs vary due to the type of bus and length of trip. For a shuttle that lasts anywhere from one to eight-hours, you shouldn’t pay over Q150 within Guatemala. Going over the border incurs extra costs so the price can rise by an extra Q50-Q75. A shuttle from Flores to Caye Caulker in Belize, for example, is Q215. Tuk-tuks, where available, are economical for pottering around town but they aren’t dirt cheap. Boats, which you’ll use in Lake Atitlan and Flores, tend to be one of the most affordable options. Expect to pay Q15-Q30 to get around the lake in Atitlan and Q50 in Flores to go to San Miguel. The Rio Dulce to Livingston boat is Q125 one-way but it’s an anomaly. Chicken buses, if they run on your route, are the cheapest form of transport at Q20-Q30 long and short journeys.

Tours – Like transport, tours don’t have a flat rate as you have to factor in everything from the cost of a guide to the price of admission. Tikal is the main tour in Guatemala and it’s Q150 to get into the park and walk around the ruins. With a guide, expect to pay an extra Q85 on top but that should include air-conditioned transport and an English-speaking guide. Acatenango is another major attraction, and a two-day, one-night tour is Q450 with Tropicana hostel including the Q50 entrance fee. Another great trek is the three day tour from Xela to Lake Atitlan. If you decide to walk instead of drive, the price is Q750 and you get food. water, transportation, lodgings and guides. In Lanquin, the tours are cheaper with the most expensive ones – the zip line and Semuc Champey – costing Q150 each. The rest are under Q80.

Spanish classes – While they are affordable for language classes, Spanish lessons are still $150 for 20 hours a week in Xela and Antigua. To stay at a home and live with locals, expect to pay an additional $100 per week. Anyone planning on studying Spanish in Guatemala should include it on top of their savings or else the trip might not last as long.

Travel costs in Guatemala included, a good budget is £35/ $45 per day barring language courses. There will be times when you spend more but it should even out over the space of your trip as not every stop is full of sights, people or parties.

Budget hacks

As backpacking trips are long, it’s best to have a few tricks up your sleeve when the inevitable happens and the funds in your bank account become dangerously low. Here are the hacks that will help you eek out your last pay cheque for as long as possible.

backpacking guatemala, person standing in the middle of the jungle

📸: @dadanesto

Hop on chicken buses: Shuttles are comfier but chicken buses are cheaper. For a five-hour journey, you can pay between Q80 and Q100 for a private tourist bus whereas the same trip on a local bus will come in at around Q30. At almost half the price, you can save a lot on transport over the course of a couple of weeks or months.

Haggle for accommodation: The great thing about Central America is the lack of standard prices. Sure, you will be quoted a certain amount but the price you pay in the end can be a lot lower as long as you negotiate hard, and hostels aren’t exempt. A great option is to sign up for volunteering work as plenty of them need help. Whether you work behind the bar, run the front desk or clean the rooms, the majority of places are happy to offer free accommodation in return. If they provide drinks and food, you can ask for free alcohol and two to three square meals a day too. If they say no, ask another hostel until you find the best deal.

cozinhar: Cooking is a standard way to cut the costs of travelling yet it’s harder in Guatemala as lots of hostels don’t come equipped with a kitchen. The best thing to do is to use Hostelworld to check the amenities before finalising your booking. That way, you will know that the likes of Kasa Kiwi and Central 10 are happy to let you experiment in the kitchen. Finding cheap ingredients shouldn’t be a problem as Guatemala is full of markets selling fresh produce at decent prices. And, if you can’t find a hostel with the right amenities, don’t be lazy. Instead of ordering overpriced meals at the bar, go into town and eat the same dishes at a fraction of the costs as Guatemalan restaurants usually have a Menu del Dia. The last tip is helpful in Lanquin where almost all the hostels are catered.

Find free tours: Some tours you can’t miss, but others you can do by yourself. National parks, for example, are easy to get to and provide information if you don’t want to pay for a guide on top of the entry fee. Alternatively, you can haggle for one when you get there. Another option is to go on the free walking tours that are available in the tourist spots.

Close your tab: Yes, you’ll have the opportunity to open a tab in a couple of hostels. Although it’s simpler, it’s also dangerous because it’s so easy to forget how much you have spent. Not opening a tab means you can keep track of your money and make a conscious effort to cut costs if you think you’re withdrawing money on a regular basis.

Refill a water bottle: H2O isn’t safe to drink out of the tap. Thankfully, hostels make a concerted effort to provide clean drinking water in the form of water dispensers. Refilling your bottle at these stations stops you from forking out for a new litre of H2O everyday. Considering the climate is hot and the humidity is high, you can get through two or three litres a day which will cost around Q7 or Q8 per bottle. Using the free water points should save you up to £2.40 a day, £9.60 a week or £38 a month. Buying a water bottle with a filter will prevent you from paying anything as you can use the tap water.

Wake up for breakfast: Getting up early can be tough when you want to sleep in and have a hangover. Still, it’s worth the effort if breakfast is included as you can fill your stomach on pancakes and coffee and not eat again until the evening.

Don’t tip: It seems bad, especially if you start your trip in Mexico and Belize, but it’s not as bad as it sounds. Guatemala doesn’t have a tipping culture unlike it’s neighbours so you can save your pennies by keeping your money in your pocket.

Where to go in Guatemala

The Gringo Trail gets mentioned a lot and it’s easy to slip into the mindset of ‘oh, we’ll stick to the beaten track then’. This is a mistake because Guatemala is expanding and opening its arms to tourists which means there are tonnes of places that aren’t on the main route that need sampling. Obviously, that’s not to say the highlights need throwing out along with the baby and the bathwater. Guatemala is a cultural hub that has lots to offer everyone and it’s worth keeping that in mind.

To help, here is a mixture of the best places to visit in Guatemala. Some you’ll recognise, others you won’t, and some you won’t be able to pronounce but that’s the beauty of travelling.

Guatemala City

Despite the stigma attached to the capital, travellers usually end up travelling through Guatemala City at the very least. But, as the biggest city with the most varied attractions and activities, it makes sense to explore it and find out more about this hidden treasure. Zone 1 is the most central part as well as the most historic; the buildings here date back more than 240 years. At the heart is the Plaza Mayor which leads you to the National Theatre and Metropolitan Cathedral, and throughout the city there is a reminder of the Spanish rule which didn’t end until the early part of the 19th century. Of course, it wouldn’t be Guatemala without the opportunity to eat, drink and shop on a budget. Follow the beautifully hectic 6th Avenue down to Plaza Barrios and you’ll find market stalls, bars and restaurants that are all strikingly similar in design and what they offer.

For culture without the local vibe, Zone 10 is the answer. As soon as you step out of a ridiculously cheap Uber, it’s not hard to see why it’s dubbed as the ‘safest zone’ in Guatemala City. Ritsy bars and restaurants – some chains, others independent – line the green, wide boulevards accompanied by the wealthy flats and homes. In many ways, it feels as if it isn’t part of the city at all. Still, it doesn’t matter much when the sun sets and the night crowd comes out to show visitors why Zone 10 has another nickname: Zona Viva. It’s not as if there isn’t any culture, though. Two of the most fascinating museums, Museo Ixchel del Traje Indígena and Popol Vuh Museo, are located here and pay homage to their Mayan roots.

backpacking guatemala, girl standing over Lake Atitlán, Guatemala

📸:@aloiciouss

It’s not 21st-century travel without a hipster neighbourhood full of coffee shops, IPAs and vintage clothes stores. New York has Williamsburg, London has Camden, and Guatemala City has Zone 4. Street art, graffiti to you and I, adorns the walls and adds a dash of brightness to what can be an otherwise bland city in terms of colour. There’s even a mini Eiffel Tower called the ‘Torre del Reformador’ which cements the French feel of Zone 4. If you think it’s weird Zona 4 has a slightly French vibe, don’t because the 1889 Paris World Fair left its mark, so much so that it’s believed it was the blueprint for the neighbourhood.

Its remiss to talk about the best zones without listing the worst ones too. So, avoid the outskirts and the likes of 18 and 21 as well as the more central zones of 3 and 6. To this day they are dangerous for tourists and locals alike even though the capital has come a long way recently.

Antigua

backpacking guatemala, woman carrying a basket on her head

📸: @dadanesto

Not many UNESCO World Heritage sites can boast the turbulent history of Antigua. Formerly the capital of Guatemala under Spanish rule, a huge earthquake brought the city to its knees in 1773. Thankfully, there was no hush to restore it back to its former glory and Antigua was rebuilt slowly. As a result, the centre and the surrounding suburbs are packed with colonial gems and relics from the Palacio de los Capitanes Generales on 5a Calle Poniente to Antiguo Colegio de la Compania de Jesus on 6a Avenida Norte. What makes Antigua a must-see isn’t only the restorations but the things which were left to crumble. Today, a crumbling 18th century monastery, Iglesia y Convento de la Recolección, is as popular as any of the well-maintained artifacts from the 17th and 18th centuries. With volcanoes galore, the mixture of hiking and sightseeing is just right in this deeply resilient, versatile and vibrant city.

El Peten

El Peten is 14,000 square miles and has a population of over 650,000 people; however, you’ll know it by another name: Flores. Flores is the capital of the department and the small island is unlike the rest of the area. Go over the bridge and the dust and noise will hit you like a right hook from Mike Tyson as street vendors hassle you to the point of annoyance and tuk-tuks and cars beep incessantly. Flores, on the other hand, is its own entity. Small, maze-like streets are home to colonial hostels and restaurants and the volume is a lot lower. In fact, you might find yourself thinking ‘where is everybody’? Don’t worry because the answer is three-fold: Los Amigos, Tikal or San Miguel.

Walk to the harbour at the top of Flores island and you’ll come across captains trying to sail you across Lake Peten Itza to San Miguel. Do it. Although there isn’t a great deal to do, and they’ll try and overcharge you, there’s more than on Flores. You already know about the rope swing and small ruins but another cool recommendation is the Zoologico Petencito. For Q75 for the entry fee, there’s the chance to see alligators, turtles and big cats, plus you’ll get to take a break from the suffocating heat and sweltering temperatures under the shelter of the trees. The boat should be no more than Q100-125 for a return trip.

Obviously, the whole region lies in the shadow of the most famous Guatemala ruins in the country, Tikal, but don’t simply view it as a stop off. The retro architecture and street design is charming enough to make you want to stay more than night, as is the fact that lodgings are comfy and cool.

Lake Atitlan

backpacking guatemala, a misty Lake Atitlan

📸: @dadanesto

At 20km3, Atitlan is the biggest lake in Central America so it isn’t surprising that it has so much to offer. Located in the Sierra Madre mountains, the valley of small towns situated at the base of the range is packed with travellers taking part in a variety of activities. Panajachel, affectionately called ‘Pana’ in Guatemala, is the beating heart of the lake but don’t expect much more than the lazy lifestyle you will inevitably become accustomed to. Mostly, it’s the main street and the lonesome ATM that combine to make Pana a tourist hotspot. You might hear that the paradise is lost in Panajachel but don’t listen to the rumours. Sure, the streets are lined with vendors and the noise is a little deafening but head down to the lakeshore and you’ll get an instant reminder of why this is a fantastic place to get lost. As women wash clothes in the lake and the mixture of indigenous people such as Ladinos, Tz’utujil and Kaqchiquel sell their wares, it’s almost possible to imagine Pana 85,000 years ago shortly after the ‘Los Chocoyos’ explosion in all its former glory.

A short tuk-tuk or boat ride away is Santa Cruz, famed for its Free Cerveza hostel. However, it’s also a stunning natural habitat home to some of the best Guatemala mountains and hills. The Indian Nose is well worth getting up early for (it’s a 4am start) due to the panoramic views of the entire lake and its surroundings. Or, Santa Cruz holds another honour: it’s one of the only places in the world where you can scuba dive at altitude without a dry suit.

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Another town only a boat ride away is San Marcos. While it’s not terribly exciting, it is the undisputed beauty hotspot of the lake. Split between the Mayan people in the hills and tourists on the ground floor, it’s not hard to spend your days roaming through the banana and avocado trees or the Yoga Forest. Then, you can recover by meditating at the Las Piramides Centre during the full moon month for three sessions a day. For those who can’t afford $800, there are dozens of meditation centres in San Marcos.

Coban

Other places are more popular as bases for Alta Veracruz, Lanquin, for example, but Coban isn’t a one-trick pony. If diving from waterfalls into lakes and trekking to viewing spots is your thing, Coban is the perfect location to visit Semuc Champey, Orquigonia and the national park of Las Victorias. But, it’s also a good place to explore too. Ridiculously colonial even for Guatemala, the Catedral de Santo Domingo dominates the landscape of the centre of town while El Calvario Temple sits astride a hill overlooking the town. And, the place is a constant reminder of its very real and complicated history. Once called ‘Land of War’, Coban was unfortunately a hub for German immigrants after World War 2 and, as a result, Coban and Guatemala played a big part in rounding up powerful plantation owners who were suspected of being Nazis. A tour of Chicoj will reveal all and more and you’ll get a fantastically fresh cup of Jo at the end.

El Paredon

Sometimes, there’s nothing better than chilling out on a beach and soaking up the rays. Sadly, Guatemala isn’t famous for sand or sea. In fact, plan your trip around Guatemala beaches and you might decide to pick another location! Thankfully, all isn’t lost as the southwest coast has a lot of options. El Paredon is the best right now because it’s only 2.5 hours from Antigua and is relatively unknown. Head down any of the ‘streets’ and you’ll see why – they’re mainly all dirt roads. There isn’t much to do, which is fine if you’re looking to relax, but those who do get itchy feet can learn how to surf or fight back against climate change. 10% of all mangroves in Guatemala are in El Paredon yet deforestation is a major threat so you might want to choose an organisation like La Choza Chula to do your bit for the planet.

Guatemalan food

backpacking guatemala, people at a market stall

📸: @dadanesto

Okay, so don’t get your hopes up when you cross over the border. After visiting Mexico and Belize, you expect a certain level of master chefery that includes tacos, panuchos mixtos, jerk chicken and curried goat. Typical food in Guatemala isn’t on the same level but it’s not as bad as travellers like to make out. Sure, it’s not as good as the cuisines mentioned above but do your research and you’ll find a few tasty delights.

For the street food lovers, expect to see a lot of fried chicken stalls. Yep, for some reason Guatemalans can’t get enough of crispy chicken served with either rice or fries, as well as chinese buffets and pizza places. However, don’t let this get you down because there is more to Guatemala street food than meets the eye. For example, the classic churrasco is meat barbequed on a grill served with frijoles, salad and rice. If you can find one with an appetiser included, you’ll also get a sopa and the whole meal will cost no more than Q30. Empanadas – crispy pastries packed with meat and veggies – are another dish you’ll find throughout the country and they are an excellent choice for an on-the-go lunch. You can include pupusas on that list too, crispy tortillas offered with a variety of servings and plenty of salsa and lettuce. Some even come with chow mein noodles which is an acquired taste but goes to show how much Guatemala loves Chinese comida!

You don’t have to look far to see the indigenous influence whether it’s Guatemala City food or dishes further north where the Mayan strongholds still stand. Although the country doesn’t have a national dish per se, there are plenty of dishes that are very Guatemalan. As soon as you try a Pepián or a Kak’ik, you’ll immediately understand. Filled with vegetables and spices and a little bit of meat, stews and soups are a massive part of the culture as they are cheap, filling and easy to make. Indigenous people still make the Kak’ik the same way today as they did hundreds of years ago. Breakfast is the meal which has the deepest connection with Spain as scrambled eggs are paired with beans and chorizo to make for a delicious desayuno tradicional. The Pepián is a perfect mix of both.

Of course, Guatemala doesn’t only have Spanish and Mayan roots. While they are the two biggest influences, there is a touch of Caribbean spice in places like Livingston and Rio Dulce. Here, you’ll find Tapado, and if you’re a fish-lover then you won’t be disappointed. A deep bowl of soup is packed with as many potatoes and vegetables as physics will allow and topped off with a full crab and a whole fish for good measure. When it comes to seafood, the Garifuna people very rarely mess around. Though the sight of a fish with the head on and a crab accompanied with a nutcracker can be intimidating, just dive in and sample as much of the spicy, coconut-based liquid and fresh fish as possible.

Being a lesser developed country, the locals don’t eat meat when it’s not totally and utterly necessary and that makes Guatemala a haven for vegetarians with chiles rellenos being a fantastic and simple dish that hits the spot every time. Also, noodle tostadas are a tasty treat as long as you’re not hoping to cut down on carbs. Unfortunately, vegan food is tougher to find due to Guatemala’s love for dairy but it’s not impossible if you use Google to search for the best restaurants in the area. You might want to bring a dictionary if you’re Spanish isn’t great to make sure you’re not eating something you shouldn’t.

To top it all off, a large piece of cake is in order and they are everywhere. From the streets to the cafes, you’ll find chocolate and carrot cakes as well as flans.

Guatemala culture

backpacking guatemala, girl doing a hand stand

@walkaboottravel

Guatemala might have a complicated and bloody history, but it’s by no means ashamed of its past. From the languages to the food, music, ruins and natural splendour of the country, the locals are excited to explain the culture to travellers as well as point out the best spots, tunes and eats on and off the beaten track. A friendly welcome is as much a part of Guatemala as the 37 volcanoes that dominate the landscape.

Early estimates put the first people in Guatemala at 11,000 BC, but the Mayan empire wasn’t around until 800 BC with the likes of Tikal, El Mirador and Kaminaljuyu dominating the region. Today, the Mayan culture in Guatemala is still alive thanks in part to these sites where thousands of visitors learn about Guatemala history and how it impacts life in the 21st-century. In fact, Tikal is one of the few sites the Mayan people use to practise their religion on special occasions. While there are only a handful of communities with 100% Mayan blood, the impact on the culture is undeniable. 20 indigenous languages are still spoken; 41% of the 15 million population are thought to be Mayan, and the rest, apart from a small group of Chinka, are ladinos.

Because there is a strong link between indigenous and settler, Guatemala traditions can be interesting with the most curious of them being religious. In Chichicastenango, people sacrifice chickens and other animals to a variety of gods, Christian and Mayan. Guatemalan clothing is different, too. Colourful garments like the huipil and tocoyal are weaved by women to distinguish one group from another as well as to sell to make extra money. Families are close, which isn’t rare anywhere in the world, but Guatemalans tend to live with upto three generations under one roof which may be enough to scare some readers into finding a place of their own!

Mayan culture has the biggest influence but it doesn’t have a monopoly. Garifunas are people of Caribbean descent that mainly live in Livingston and have a distinctly West Indian vibe. The few thousand that exist in Guatemala tend to speak English with a Caribbean accent and eat mainly fish dishes with jerk spices, rice and plantains.

On the whole, modern culture and customs sway towards Spain as reggaeton pop music is incredibly popular, football is the sport of choice, and partying is mandatory. The new generation is trying its hardest to modernise Guatemala, but old traditions are by no means a thing of past.

Is Guatemala safe?

backpacking guatemala, people eating at a hostel in flores

Flores, 📸: @dadanesto

The answer isn’t simple. The good news is that major crimes such as armed robbery and assault towards tourists are on the decline. In 2018, only 195 tourists of the 2.4 million who visited the country were subject to a crime. Nowadays, it’s common to see police officers walking the beat or driving around the common tourist spots keeping law and order. Private security guards are also prevalent with armed guards watching over everything from banks to pharmacies. Unofficial stats put the number of private security guards at three times the amount of the police force.

Still, whether we’re talking about Guatemala City or Antigua Guatemala safety, crime is still an issue. Pickpocketing and theft are the main dangers for tourists who are easy to spot and targeted because of their wealth. Card cloning is also a big deal as ATMs are easy to hack. All of these tend to be a problem in the cities, especially Ciudad de Guatemala, and it’s often the reason travellers wonder: ‘is it safe to travel to Guatemala City’? To help, here are a few safety tips to avoid any nasty situations:

  • Split up your cards and money. Hostels usually come equipped with lockers where you can put your money, credit cards and passport. Then, if you are robbed, you won’t lose everything.
  • Drop the jewellery. Flashy watches, rings or earrings stand out to opportunistic thieves. Leave them at home because travelling isn’t a fashion contest. In Guatemala, there are plenty of stalls with cheap, local jewellery if you can’t live without.
  • Use ATMs in the open. Cash machines in locked rooms might seem more secure but they are targeted by fraudsters as they are the most accessible. ATMs in supermarkets or in shopping malls are usually less easy to tamper with.
  • Don’t hike alone. Criminals in Guatemala have evolved. Instead of holding up a car or bus in plain sight, they’ve moved on to robbing people on popular yet uncrowded hiking trails. Banditos are real which is why you should trek with a partner and tell someone where you are going to be and when you will be back.
  • Avoid unlit back streets and alleys. Some streets aren’t well lit at night. To avoid a dangerous situation, go the long way around or take a quick taxi to your destination.

Although the bad days of hold-ups on the main highways seem to be over, you can’t be too careful. A good tip is to travel during the day, especially on ‘Carretera Salvador’, the main road from Guatemala to the border with El Salvador. Most of the main spots on the Gringo Trail are no more than 5 to 7 hours away from one another so you can book a shuttle in the morning and arrive before dark. For drivers, blacked out windows are essential as they prevent robbers from seeing who is inside . If it gets too hot, don’t roll down the windows and blow your cover. Blast the AC and pay the extra fuel money.

Is it safe to travel solo in Guatemala? Yes, if you know where to go. Zones 4, 10, 14, 15, and 16 are renowned for being the safest, and most of the rest aren’t no-go areas. For example, Zone 1 doesn’t have the best reputation yet the main areas around the Historical Centre are fine and the hostels are well guarded. That being said, there is crime everywhere so be vigilant and try to travel in groups and use taxis.

At the time of writing, political tensions are high due to the media attention around migrant caravans. If you see a gathering, don’t get caught up in the melee as things can turn violent and the involvement of a foreigner in a demonstration is illegal. The punishments range from fines, jail time, or deportation. Find a safe place to watch and never take photos or videos. Always gauge the reaction of the locals to help decide whether it’s a friendly meeting or a rowdy demonstration.

Anybody who is unsure and wants extra, on-the-spot advice in Guatemala can use INGUAT. It’s an English speaking phone service that tells you the latest travel advice, such as which roads to use, and also includes an escort service. Call them on (502) 2290 2810.

Guatemala travel advice

backpacking guatemala, people trekking in jungle in Acatenango

Acatenango, 📸: @dadanesto

The best travel advice is to book a flight ASAP and experience everything Guatemala has to offer. But, because you want to come back in one piece, it’s important to understand the vaccinations for Guatemala. The only jab you might need to enter the country is yellow fever. There isn’t a risk of the disease but the immigration officers still want proof of vaccination in some cases so expect to be asked for your certificate if you plan on travelling from a country with cases of yellow fever. And don’t lose your certificate because as of July 11th 2016 the WHO has said that the immunisation lasts for life. Hospitals and clinics can have long waiting lists so if you need a jab in a jiffy, head to a pharmacy with a bona fide chemist.

The usual suspects vaccination-wise are important before travelling so speak to your doctor about boosters for hepatitis A and B, typhoid and tetanus. Stray dogs are everywhere in Guatemala and rabies is a thing which is why some travellers opt for a full course of jabs. It’s worth noting the treatment is expensive and doesn’t immunise you completely – you still need a booster if you get bitten. A good plan of action is not to touch animals no matter how cute they look. The ones that aren’t pets might be infected and a bite or scratch will pass on the disease. Even if you think it’s not a problem, you should talk to a medical professional straight away and get their expert opinion.

As always, mosquitoes are the bane of every traveller’s life. In Guatemala, they carry an extra risk but not from malaria. For the most part, the chances of contracting malaria are low throughout the country and in Guatemala City, Atitlan and Antigua there is no risk whatsoever. However, Zika and Dengue fever do exist and are more common, and Chikungunya fever is another mosquito borne illness which is very painful.To avoid bites, you should:

  • Use repellent. DEET isn’t normally used in Guatemala as it harms the the natural environment so you should buy spray or cream before travelling.
  • Stick to the beaten track. Mosquitoes like long grass and standing water so there is less chance of getting bitten if you use footpaths.
  • Sleep under a net. If nets aren’t available, and they’re not common in Guatemala, turn on the air conditioning. It lowers the temperature and makes mosquitoes less likely to bite.
  • Wear long, loose fitting clothes. The fabric should be thin to make sure you don’t overheat.

The latter might not be on your ‘what to pack for Guatemala’ list, but they’re essential. Not only do they stop the mosquitoes from biting, but they’ll come in handy for the treks and hiking opportunities. Everything from long-sleeved shirts, jumpers and tracksuit bottoms will double up as a homemade mosquito net/altitude warmer. If you can fit proper walking boots, gloves and a hat in your bag and you’re willing to carry them, pack them. But, they’re not necessary if you plan on hiking. Most trails are doable in running trainers and accessories are available to rent from hostels. However, you will need a rain jacket as showers are sudden and powerful.

Electronics are a big thing for travellers in Guatemala. Lots of the buses are shuttles or chicken buses and don’t come with a USB port like in some of the neighbouring countries. So, a portable battery pack is a good friend for when your phone runs out and leaves you with four hours on a bus without entertainment. The horror! Always pack warm clothing in your small bag too. The air conditioning can be intense and lots of travellers end up shivering because they are unprepared.

It’s always a good idea to keep $50 to $100 in your bag in case of emergencies. ATMs are pretty much everywhere but there are places (Atitlan/Lanquin) where they don’t exist or the demand is high and the supply is low. Euros can get you out of a jam too but dollars are the universal currency.

Guatemala is an incredible country which shouldn’t be missed, so we hope this guide gives you the tools you need to uncover all of the country’s gems.

backpacking guatemala, people saying cheers in Lanquin

Lanquin, 📸: @dadanesto

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About the author

Matthew Goodwin is a traveller with the “knack” for landing on his feet and new airport Tarmac on a semi-regular basis. Follow my adventures and my musings on Instagram and LinkedIn (@gooders248/Matthew Goodwin)

Photographer: My name is Davide and I’m from Switzerland. I quit my job to pursue my passion for filmmaking and photography because the Swiss aren’t making bankers anymore, apparently. For the next year I’ll be backpacking the world and if you want to follow the journey you can check out my Instagram @dadanesto

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