Função executiva em crianças: por que é importante e como ajudar

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A função executiva se refere a habilidades que nos ajudam a focar, planejar, priorizar, trabalhar em direção a metas, autorregular comportamentos e emoções, nos adaptar a situações novas e inesperadas e, por fim, nos envolver em pensamento e planejamento abstratos. Assim como um regente principal faria para uma orquestra, as funções executivas supervisionam e coordenam uma infinidade de tarefas cognitivas, comportamentais e emocionais.

As funções executivas na infância são, por padrão, desafiadoras. Isso porque, embora nossas habilidades de funções executivas comecem a se desenvolver no primeiro ano de vida, elas não são totalmente desenvolvidas até o início da idade adulta.

Função executiva em crianças

Tal como acontece com outros marcos de desenvolvimento, há alguma variabilidade normal no tempo em que as crianças atingem os marcos de função executiva. Mas algumas crianças experimentam desafios ou atrasos maiores do que o normal relacionados às suas habilidades de funções executivas.

Em algumas crianças, os problemas das funções executivas se apresentam como problemas com o controle dos impulsos, acessos de raiva e dificuldade de autorregulação das emoções. Para outros, os desafios com a organização escolar, gerenciamento do tempo e instruções de memorização são mais visíveis. Os adolescentes que lutam com as funções executivas muitas vezes têm muita dificuldade em alcançar a independência e fazer planos para o futuro.

Ao contrário do que tendemos a pensar, o funcionamento executivo não se refere a uma única habilidade, e as habilidades de funcionamento executivo não se desenvolvem em uma progressão linear. Os principais componentes das funções executivas incluem controle inibitório (a capacidade de controlar impulsos); memória de trabalho (um tipo de memória de curto prazo que envolve o armazenamento e manipulação temporária de informações); e flexibilidade cognitiva, ou mudança (a capacidade de alternar entre o pensamento sobre diferentes tópicos). Cada uma dessas habilidades se desenvolve em ritmos diferentes, com janelas de crescimento e oportunidade de intervenção.

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Habilidades de funções executivas podem ser substancialmente estimuladas ou prejudicadas por fatores ambientais, incluindo estresse na primeira infância, estrutura familiar e oportunidades educacionais. Felizmente, isso significa que essas habilidades são extremamente maleáveis ​​e passíveis de aprimoramento. As intervenções baseadas em evidências foram estudadas rigorosamente e mostraram que as funções executivas das crianças podem ser aumentadas seguindo programas estruturados de educação, neuropsicologia e socioemocional.

Intervenções promissoras: treinamento cognitivo, neurofeedback e atividade física

As intervenções direcionadas às funções executivas em crianças aumentaram exponencialmente nos últimos anos. Há evidências de algum benefício, que pode variar dependendo das características cognitivas da criança (como linguagem, memória ou funcionamento intelectual), funcionamento familiar e condições médicas ou psicológicas subjacentes.

Talvez as intervenções mais conhecidas sejam aquelas que usam programas computadorizados, como o treinamento cognitivo Cogmed, ou neurofeedback, como o Mightier. Essas intervenções amigas da criança consistem em um treinamento relativamente intensivo (por exemplo, várias sessões por semana durante cinco a 15 semanas) de funções executivas específicas, como memória de trabalho ou controle de impulso. Existem dados consistentes que apóiam o uso dessas intervenções. Mas os críticos questionam se essas melhorias generalizam para apoiar funções executivas aprimoradas na vida diária.

Há fortes evidências de que certos currículos escolares melhoram a função executiva em crianças pequenas, especialmente aquelas que usam uma abordagem das Ferramentas da Mente. Esta abordagem educacional envolve um foco no ensino de habilidades auto-regulatórias e socioemocionais por meio de jogos dramáticos e aprendizagem cooperativa. Nessas salas de aula, as crianças aprendem habilidades como revezar, ouvir ativamente e desenvolver maneiras criativas de resolver problemas.

As intervenções que envolvem atividade física (como exercícios aeróbicos ou prática de ioga), bem como atividades esportivas organizadas (como futebol ou basquete) e artes marciais beneficiam o desenvolvimento das habilidades executivas, pois exigem que as crianças tenham em mente regras e estratégias, se adaptem de forma flexível às ações dos outros e monitorar seu próprio desempenho e comportamento. A atividade física também é crítica para fazer com que o sangue (e, portanto, o oxigênio) flua para o cérebro e para o bem-estar emocional, que por sua vez são essenciais para o desenvolvimento das funções executivas das crianças.

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Intervenção promissora: Mindfulness

À medida que aprendemos mais sobre o que melhora as funções executivas, também percebemos que o estresse é algo que “congela” a capacidade das crianças de aplicar as funções executivas de maneira adequada. Estresse e ansiedade crônicos, muitas vezes devido a problemas familiares, escolares ou de saúde, são um dos maiores fatores de risco para disfunção executiva ao longo da vida, especialmente em crianças, para as quais as funções executivas que nos ajudam a gerenciar o estresse ainda não amadureceram .

Para lidar com a redução do estresse e a melhoria das funções executivas ao mesmo tempo, o treinamento da atenção plena parece o candidato ideal. O treinamento da atenção plena envolve a prática de trazer a atenção para o momento presente, para o que estamos fazendo e o que estamos sentindo, sem julgamento. As intervenções de mindfulness têm sido cada vez mais adaptadas a crianças de todas as idades por meio de exercícios simples de respiração, varredura corporal, gratidão e gentileza consigo mesmo e com os outros. Os dados emergentes são promissores, mostrando que crianças que participam de programas de atenção plena apresentam menos ansiedade, maior concentração e habilidades de memória e lidam melhor com emoções difíceis.

A mensagem para levar para casa

Certamente não existe uma intervenção de tamanho único para melhorar as funções executivas em crianças. Crianças com desenvolvimento típico e crianças com transtornos do neurodesenvolvimento, como TDAH, transtorno do espectro do autismo ou dificuldades de aprendizagem, podem responder de maneira muito diferente a cada uma dessas intervenções. Nem todos eles podem ser viáveis ​​ou mesmo apropriados para algumas crianças e famílias.

A melhor abordagem é aquela que considera os pontos fortes e vulnerabilidades de cada criança, bem como as necessidades e o funcionamento de cada família. Por exemplo, oferecer um treinamento computadorizado excessivamente intenso para uma criança já ansiosa e estressada pode não ser a opção mais adequada, pois reduziria o tempo que ela teria para relaxar, se exercitar e, potencialmente, praticar a resiliência emocional.

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Finalmente, independentemente da intervenção, os relacionamentos entre pais e filhos são fundamentais. É o apoio constante dos pais e da família, as experiências compartilhadas e o tempo que passamos juntos desfrutando das atividades cotidianas, como ler livros, cozinhar ou dançar, que ajudam nas habilidades de autorregulação das crianças. Essas são, sem dúvida, as bases das funções executivas mais eficazes e duradouras.

Referências

Habilidades de funções executivas

Intervenções que auxiliam no desenvolvimento das funções executivas em crianças de 4 a 12 anos. Ciência, 19 de agosto de 2011.

Randomized Controlled Trial of Working Memory Intervention in Congenital Heart Disease. The Journal of Pediatrics, Dezembro de 2020.

Treinamento cognitivo / neurofeedback

O treinamento adaptativo leva ao aprimoramento sustentado da memória de trabalho deficiente em crianças. Ciência do Desenvolvimento, Julho de 2009.

Treinamento computadorizado de memória de trabalho em crianças com TDAH – um ensaio randomizado e controlado. Jornal da Academia Americana de Psiquiatria Infantil e Adolescente, Fevereiro de 2005.

Melhorando os resultados do neurodesenvolvimento em crianças com doença cardíaca congênita: protocolo para um ensaio clínico randomizado de treinamento da memória operacional. BMJ Open, 19 de fevereiro de 2019.

“RAGE-Control”: Um jogo para construir força emocional. Games for Health Journal, Fevereiro de 2013.

Atenção Plena

Programa baseado em mindfulness incorporado ao currículo existente melhora o funcionamento e o comportamento executivos de crianças pequenas: um teste controlado em lista de espera. Fronteiras em psicologia, 10 de setembro de 2019.

Relacionando a atenção plena e a função executiva em crianças. Psicologia Clínica Infantil e Psiquiatria, Abril de 2020.

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