Gafanhotos estão causando estragos na África Oriental. Aqui está o porquê: NPR

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Gafanhotos do deserto saltam do chão e voam para longe enquanto um cinegrafista passa no início deste mês na custódia de Nasuulu, no Quênia.

Ben Curtis / AP


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Ben Curtis / AP

Gafanhotos do deserto saltam do chão e voam para longe enquanto um cinegrafista passa no início deste mês na custódia de Nasuulu, no Quênia.

Ben Curtis / AP

O Chifre da África, uma das regiões mais pobres do mundo, está sendo saqueado por bilhões de pequenos invasores.

Os agricultores observam horrorizados os gafanhotos do deserto, movendo-se em vastos enxames semelhantes a nuvens, escurecendo o céu. Os insetos atravessam os campos de cultivo em um ritmo surpreendente, dizimando os meios de subsistência no processo.

As pragas atravessaram o Golfo de Áden e chegaram à Somália e Etiópia no ano passado. Eles foram vistos no Quênia há cerca de dois meses, no que se tornou a pior infestação do país em 70 anos. A ONU diz que a região já está vulnerável à escassez de alimentos e alerta que a comunidade internacional só tem uma pequena janela para evitar “uma catástrofe iminente”.

“Essas coisas são vorazes”, diz Keith Cressman, oficial sênior de previsão de gafanhotos da Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação. Um enxame do tamanho de Manhattan pode, em um único dia, comer a mesma quantidade de comida que todos em Nova York e Califórnia juntos, diz ele.

Enxames de gafanhotos do deserto mais de três vezes o tamanho da cidade de Nova York – estimados 192 bilhões de insetos – foram vistos no nordeste do Quênia, de acordo com a Save The Children.

Especialistas sabem como impedir a disseminação dos gafanhotos, mas dizem que os esforços foram frustrados pela falta de recursos e porque é difícil pulverizar em lugares cheios de conflitos, como Somália e Iêmen.

“Temos a chance de resolver esse problema pela raiz, mas não é isso que estamos fazendo no momento”, disse Mark Lowcock, principal autoridade humanitária da ONU, no início deste mês. “Estamos ficando sem tempo.”

Como tudo começou e por que ficou tão ruim

Gafanhotos do deserto, ou Schistocerca gregaria, são conhecidos por sua rápida reprodução e capacidade de migrar longas distâncias com o vento. Em “períodos tranquilos”, eles geralmente ficam nos desertos da África, do Oriente Próximo e da Ásia, de acordo com a Organização para Agricultura e Alimentação. Mas nas infestações mais extremas – o que a FAO classifica como pragas completas -, sabe-se que elas se estendem a cerca de 60 países.

“É uma praga que existe há eras e eras de tempo”, diz Cressman. “Ele tem tantos mecanismos de sobrevivência diferentes … para sobreviver em algumas das áreas mais severas e remotas do planeta. Mas tem essa capacidade fabulosa de tirar proveito de boas condições”.

Em meados de 2018, um grupo dessas pragas se encontrou em excelentes condições quando um ciclone do Oceano Índico atingiu uma área extremamente remota da Península Arábica, conhecida como “Bairro Vazio”.

“Era apenas uma enorme área arenosa que foi molhada por essas chuvas extraordinárias. E é exatamente isso que os gafanhotos do deserto precisam para botar seus ovos e se reproduzir”, diz Cressman.

Os animais se reproduzem rapidamente – a cada três meses. E eles se reproduzem exponencialmente, diz ele, portanto, em condições favoráveis ​​como essas, a população pode se multiplicar 400 vezes a cada seis meses.

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Normalmente, o bairro vazio secaria e a população morreria em grande parte. Mas no final de 2018, outro ciclone atingiu quase o mesmo local e a população explodiu novamente. Nos três meses seguintes, diz Cressman, os insetos começaram a migrar – alguns na Península Arábica e outros na região do Iêmen. De lá, eles finalmente viajaram através do golfo e entraram na Etiópia e na Somália.

No início de dezembro de 2019, outro ciclone atingiu, alimentando ainda mais as populações de gafanhotos. O ciclone na Etiópia e na Somália “transformou a situação em uma que se tornou muito, muito perigosa”, diz Cressman. Pouco antes do final do ano, os enxames chegaram ao Quênia.

Enxames também foram vistos em Uganda, Tanzânia e Sudão do Sul, bem como em países do Golfo Pérsico, como Kuwait, Bahrain, Catar e Irã.

O aumento da atividade de ciclones na região parece ligado às mudanças climáticas. “Se essa tendência continuar, se houver um aumento da frequência de ciclones no Oceano Índico, é bastante óbvio que haverá um aumento da frequência de surtos de gafanhotos no deserto e surtos como o que estamos vendo agora no Corno de África”, Cressman diz.

O que está sendo feito para parar as infestações

A “única resposta eficaz”, diz ele, é a pulverização aérea de pesticidas diretamente nos gafanhotos, para matá-los. Países como Quênia e Etiópia estão pulverizando ativamente.

“É realmente importante que essas operações de controle sejam realizadas, mas também aumentadas – porque não são suficientes”, diz Cressman. “A estratégia é apenas reduzir esses grandes números e tentar quebrar essa continuação da criação”.

As questões de segurança complicam os esforços para evitar as infestações, principalmente em partes da Somália. “Você não pode trabalhar em lugares que não são seguros. Você não quer pôr em risco a vida das pessoas”, diz ele.

Em janeiro, a FAO pediu à comunidade internacional US $ 76 milhões para combater os gafanhotos na Etiópia, Somália e Quênia, bem como nos países recém-afetados Djibouti e Eritreia. A organização da ONU diz que, na sexta-feira, US $ 22 milhões foram prometidos ou doados até agora.

No momento, os gafanhotos estão se reproduzindo ativamente no Quênia, o que pode levar a um aumento de 20 vezes na população em fevereiro e março. Dependendo das condições, Cressman espera que “alguns deles permaneçam no Quênia, tenham outra geração de criação no final desta primavera e outros se movam para o norte”.

Um aumento maciço até o final de março coincidiria com o início de uma estação de plantio para os agricultores quenianos. “Isso significa que, quando os agricultores estão plantando, eles terão o potencial de serem cercados por uma enorme quantidade de enxames famintos”, diz Cressman, que pode atrasar a estação de plantio e afetar sua segurança alimentar e meios de subsistência.

Se os esforços de controle falharem, é provável que grupos de gafanhotos do deserto reinventem a Etiópia e a Somália. E o momento de mais uma geração de gafanhotos poderia coincidir com a colheita no Quênia.

Um morador local sacode uma garrafa cheia de pedras em um enxame de gafanhotos do deserto no mês passado no condado de Kitui, no Quênia.

Bloomberg / Bloomberg via Getty Images


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