Genética do coronavírus não muda muito, e isso é um bom presságio para uma vacina: tiros

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Internacionalmente, os cientistas agora arquivam os genomas de mais de 47.000 amostras diferentes do vírus que causa o COVID-19 – acima de apenas uma em janeiro. Aqui está uma micrografia eletrônica de transmissão das partículas do vírus SARS-CoV-2 (laranja) isoladas de um paciente.

Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas / Institutos Nacionais de Saúde


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Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas / Institutos Nacionais de Saúde

Internacionalmente, os cientistas agora arquivam os genomas de mais de 47.000 amostras diferentes do vírus que causa o COVID-19 – acima de apenas uma em janeiro. Aqui está uma micrografia eletrônica de transmissão das partículas do vírus SARS-CoV-2 (laranja) isoladas de um paciente.

Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas / Institutos Nacionais de Saúde

Os cientistas estão monitorando o vírus que causa o COVID-19 em busca de alterações genéticas que podem tornar a vacina ineficaz. Mas até agora, eles não estão vendo nenhum.

“Não há nada alarmante sobre a maneira como o coronavírus está mudando ou a velocidade com que está mudando”, diz Emma Hodcroft, epidemiologista molecular da Universidade de Basileia, na Suíça. “Não achamos que isso seja um problema [for vaccines] A curto prazo.”

“Até o momento, houve muito poucas mutações observadas”, diz Peter Thielen, cientista sênior do Laboratório de Física Aplicada Johns Hopkins. “E quaisquer mutações que vemos provavelmente não afetam a função do próprio vírus”.

Essa é uma boa notícia para os cientistas que trabalham para produzir uma vacina eficaz até o final do ano. E isso reflete a enorme quantidade de informações genéticas sobre o SARS-CoV-2, o vírus que causa o COVID-19, que os pesquisadores acumularam desde que o vírus apareceu na China no final do ano passado.

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Em janeiro, os cientistas se limitaram a apenas uma sequência genômica completa do vírus. “Hoje temos mais de 47.000 genomas de coronavírus que foram submetidos a bancos de dados internacionais”, diz Thielen.

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Novos genomas são adicionados todos os dias por equipes de cientistas de todo o mundo. E cada vez que um novo chega, é examinado de perto, diz Thielen.

“O que procuramos nos dados é a semelhança entre o vírus que surgiu pela primeira vez e o genoma que foi depositado e as alterações que ocorreram no vírus”, diz ele. E no geral, os vírus que circulam hoje parecem notavelmente semelhantes aos identificados pela primeira vez na China.

Houve preocupação com as mutações porque o SARS-CoV-2 é um tipo de vírus capaz de alterar rapidamente seus genes. Mas, diferentemente de muitos vírus semelhantes, o coronavírus usa um sistema de revisão para detectar erros no código genético quando começa a gerar cópias de si mesmo.

“Então, se houver uma mudança, ela realmente fará uma correção em um local específico”, diz Thielen.

Os desenvolvedores de vacinas têm se preocupado especialmente com localizações genéticas que afetam algo chamado proteína de pico. É uma estrutura na superfície do coronavírus que permite invadir as células.

As proteínas spike também dão ao vírus uma aparência distinta e explicam seu nome. Os cientistas que viram o coronavírus pela primeira vez através de um microscópio eletrônico foram lembrados da coroa solar.

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Os candidatos a uma vacina contra o coronavírus agora em desenvolvimento são todos projetados para ensinar o sistema imunológico a reconhecer essas proteínas spike. Até agora, diz Thielen, isso parece uma boa estratégia.

“As metas para o desenho de vacinas hoje permanecem as mesmas que teríamos projetado em janeiro”, diz ele.

Alguns outros vírus conhecidos mostraram-se menos propensos à estratégia de usar a mesma vacina de ano para ano. A gripe, por exemplo, está constantemente alterando suas proteínas de superfície de maneira a exigir atualizações anuais da vacina para cada cepa que está circulando naquele ano.

“A gripe realmente gosta de mudar essas partes”, diz Hodcroft. “E é por isso que podemos acabar com gripes tão diferentes de estação para estação.”

O sarampo representa um vírus no outro extremo – seu genoma permaneceu bastante consistente ao longo dos anos, pelo menos das maneiras que desencadeiam imunidade nas pessoas após a infecção. Isso significa que as crianças hoje ainda recebem uma vacina contra o sarampo que foi desenvolvida na década de 1960 e fornece imunidade por toda a vida.

Hodcroft diz que pensa que o SARS-CoV-2 provavelmente cairá em algum lugar entre a gripe e o sarampo quando se trata de fazer uma vacina.

“Acho que, a curto prazo, encontraremos algo”, diz ela. “A grande questão é se isso é algo que poderemos vacinar uma vez e depois você nunca precisará recuperá-lo ou será algo que você precisará obter a cada dois anos para manter sua imunidade atualizada. “

Os cientistas são incertos porque o coronavírus ainda é tão novo, diz Hodcroft.

“Nós realmente não vimos toda a diversidade de como o vírus pode sofrer mutação”, diz ela. “Ele reúne mutações ao longo do tempo. Não podemos acelerar o tempo, então precisamos apenas esperar e ver.”

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No momento, porém, os desenvolvedores de vacinas têm preocupações mais prementes do que mutações. Primeiro, eles terão que demonstrar que podem produzir vacinas que são seguras e eficazes. Então eles terão que fazer grandes quantidades.

“Não é uma tarefa fácil fabricar uma vacina para bilhões de pessoas e depois levá-la a todas essas pessoas”, diz Hodcroft.

Isso levará meses, diz ela, além dos meses necessários para o desenvolvimento de uma vacina.

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