O coronavírus parece duplamente perigoso em uma cidade assombrada pelo amianto: tiros

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Frank Fahland, 61, é um dos centenas de residentes de Libby, Mont., Que tem uma doença relacionada ao amianto. Isso os torna potencialmente mais vulneráveis ​​a complicações do COVID-19.

Nate Hegyi / Mountain West News Bureau


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Frank Fahland, 61, é um dos centenas de residentes de Libby, Mont., Que tem uma doença relacionada ao amianto. Isso os torna potencialmente mais vulneráveis ​​a complicações do COVID-19.

Nate Hegyi / Mountain West News Bureau

LIBBY, Mont. – Frank Fahland passou a maior parte dos dias desde que a pandemia começou no local de sua casa de sonho, trabalhando para terminar um trabalho de amor de 15 anos enquanto se mantinha longe da cidade e das pessoas próximas a ele.

Como milhares de pessoas de Libby e Lincoln County, no extremo noroeste de Montana, Fahland, de 61 anos, já tem os pulmões marcados por anos de respiração das fibras de amianto que contaminaram a poeira e o solo da região. O amianto é um legado de uma fábrica hoje extinta na área que produzia a vermiculita, um mineral usado em isolamento e jardinagem.

Fahland recentemente deu a um visitante um tour por sua casa de toras parcialmente acabada, com vista para uma campina que se estende até o sopé das Montanhas Cabinet. Ele lutou para escalar uma pequena colina e parou para pegar o inalador.

“Parece que alguém está pisando em seu peito,ele explica, “ou quase como se alguém enfiasse um travesseiro no seu pulmão.”

A condição de Fahland o torna mais vulnerável a complicações do COVID-19, então ele está mantendo distância das pessoas, na esperança de evitar infecções. Ele manteve distância do filho e da neta por meses e recentemente escreveu seu testamento.

“Se não fosse por COVID, meu testamento não teria sido escrito. Mas é agora”, diz Fahland. “Está arquivado no tribunal e toda a maldita coisa está feita. Isso lhe dá uma ideia de como levo isso a sério.”

Ele não está sozinho em tomar tais precauções contra o vírus. O Condado de Lincoln tem uma das maiores taxas de mortalidade por amianto do país. Pelo menos 400 pessoas morreram de doenças relacionadas ao amianto, que podem incluir asbestose, mesotelioma e câncer de pulmão. Pelo menos 1 em cada 10 pessoas em Libby tem uma doença relacionada ao amianto, de acordo com Miles Miller, médico assistente do Center for Asbestos Related Disease.

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“Nossos pacientes com uma doença pulmonar subjacente tornariam a recuperação do COVID-19 mais difícil”, diz Miller.

O condado de Lincoln, com 20.000 habitantes, foi amplamente poupado de surtos do novo coronavírus no início, que Miller atribuiu à vigilância da comunidade nos esforços de teste, rastreamento e prevenção.

Mas, no outono, os casos começaram a aumentar no condado junto com o resto de Montana. No início de outubro, o número de casos confirmados no Condado de Lincoln era de 170, quase o dobro da contagem no final de agosto. Autoridades de saúde do condado disseram em um post no Facebook que os casos ocorreram em todo o condado e “seria irresponsável classificar qualquer cidade como segura”.

A cidade de Libby ao longo do rio Kootenai em Montana no inverno de 2010. Libby emergiu como o local de Superfund mais mortal da história do país: pelo menos 400 pessoas morreram de doenças relacionadas ao amianto após respirar poeira contaminada por amianto de uma mina de vermiculita próxima .

Rick Bowmer / AP


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Rick Bowmer / AP

A cidade de Libby ao longo do rio Kootenai em Montana no inverno de 2010. Libby emergiu como o local de Superfund mais mortal da história do país: pelo menos 400 pessoas morreram de doenças relacionadas ao amianto após respirar poeira contaminada por amianto de uma mina de vermiculita próxima .

Rick Bowmer / AP

A mina de vermiculita foi fechada em 1990. Por décadas antes disso, diz Miller, a mina vomitava poeira carregada de amianto por toda a cidade.

“Durante o apogeu, não acho que você poderia comprar mantimentos nesta cidade sem respirar um pouco da poeira”, diz Miller.

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A extensão do desastre de saúde pública em Libby se tornou conhecida apenas depois que o Seattle Post-Intelligencer publicou uma série de histórias do jornalista Andrew Schneider em 1999. Processos judiciais começaram a chegar de todo o país, e WR Grace entrou com pedido de proteção contra falência em 2001, colocando uma retenção em mais de 100.000 reivindicações pendentes contra ele.

A Agência de Proteção Ambiental acrescentou Libby e a área circundante como um local do Superfund em 2002 e declarou uma emergência de saúde pública em 2009. A EPA gastou mais de US $ 600 milhões para limpar 2.600 casas e propriedades e removeu mais de 1 milhão de jardas cúbicas de solo contaminado , de acordo com a agência.

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A empresa e seus executivos foram absolvidos em 2009 das acusações federais de que a empresa conspirou para ocultar os riscos à saúde da mina. Grace saiu da falência em 2014 após um acordo legal que criou fundos fiduciários para pagar os custos médicos atuais e futuros das vítimas do amianto. A empresa concordou em pagar US $ 250 milhões pela limpeza em 2008.

As vítimas do amianto também processaram o estado de Montana, dizendo que as autoridades estaduais sabiam do perigo, mas não conseguiram detê-lo. As liquidações em 2011 e 2017 totalizaram US $ 68 milhões.

A ameaça não acabou. As pessoas ainda estão sendo diagnosticadas com doenças relacionadas ao amianto. Três décadas ou mais podem passar entre a exposição e o desenvolvimento de sintomas, de acordo com os Centros de Controle e Prevenção de Doenças.

Uma equipe de descontaminação da Agência de Proteção Ambiental trabalha na extração de fibras de amianto de um celeiro na área de Libby. A EPA limpou milhares de casas, edifícios e espaços públicos na limpeza ambiental mais cara da história americana.

Andrew Lichtenstein / Corbis por meio do Getty Images


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Andrew Lichtenstein / Corbis por meio do Getty Images

Uma equipe de descontaminação da Agência de Proteção Ambiental trabalha na extração de fibras de amianto de um celeiro na área de Libby. A EPA limpou milhares de casas, edifícios e espaços públicos na limpeza ambiental mais cara da história americana.

Andrew Lichtenstein / Corbis por meio do Getty Images

Além disso, o local da antiga mina e a floresta ao redor não foram limpos, levando a EPA a classificar o local do Superfund como ainda sem controle para exposição humana ao amianto. Aqueles que correm maior risco de exposição são madeireiros, bombeiros e invasores, disse a EPA.

O oficial de saúde pública do condado emitiu uma ordem exigindo que as pessoas da área usem máscaras em público, independentemente de quantos casos de COVID-19 o condado tenha – uma regra mais rigorosa do que a exigência estadual de usar máscara em condados onde há quatro ou mais casos ativos da doença viral.

Embora muitos na comunidade tenham aceitado as diretrizes de saúde pública para evitar o coronavírus, uma forte veia libertária percorre este condado remoto na fronteira dos Estados Unidos com o Canadá, onde a desconfiança dos residentes no governo é intensificada pela história da cidade com a mina.

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Doug Shaw, 69, é outro residente com os pulmões marcados por inalar amianto. Ele culpa WR Grace e o governo estadual por encobrir a contaminação por décadas e chama de assassinato as mortes por amianto de Libby.

“Eles lucraram com nossas vidas e alma preciosas”, diz Shaw.

Os funcionários da Grace não responderam diretamente às acusações de Shaw, mas se referiram ao fundo de auxílio financeiro da empresa para residentes com doenças relacionadas ao amianto.

Shaw também está frustrado com as restrições do governo relacionadas ao coronavírus sobre eventos e negócios.

“É uma loucura. Ninguém precisa viver assim. Precisamos voltar ao trabalho”, diz ele.

O município tem permitido a realização de grandes eventos públicos, como um rodeio e uma competição internacional de motosserra. A economia local depende do dinheiro do turismo proveniente desses eventos, mas existe a preocupação de que os visitantes possam ajudar a espalhar o coronavírus pela comunidade.

“Precisamos que as pessoas venham aqui, gastem dinheiro e sacudam a economia”, diz Fahland. “O problema é que, com aquele rodeio, havia rostos naquela multidão com placas diferentes, vindas de lugares diferentes, que podem ter tido problemas.”

Julie Kendall trabalha como flebotomista em um hospital local e foi diagnosticada com uma doença relacionada ao amianto há dois meses. Ela ecoou essa preocupação.

“Essas pessoas que vêm de fora da cidade para esses eventos vão aos nossos postos de gasolina e supermercados”, diz ela. “Eles podem estar te expondo bem ali.”

Kendall sentou-se a uma mesa de piquenique perto de alguns trilhos da ferrovia, onde foi exposta ao amianto quando criança. A área costumava abrigar uma piscina comunitária e as crianças brincavam perto de pilhas de resíduos da mina. Ela diz que vê uma semelhança entre o amianto e o novo coronavírus.

“É invisível”, diz ela. “Você pode estar fazendo a coisa mais inocente e isso ainda pode te atingir.”

Mas Kendall também acredita que esses paralelos deram a pessoas como ela uma vantagem sobre como lidar com essa pandemia.

“Já estamos com medo aqui”, diz ela. “Então, é mais ou menos como mais um aperto de dados. Você não pode viver todos os dias com medo. Mas aqui vamos nós.”

Esta história veio de uma parceria de reportagem entre a NPR, Kaiser Health News e a Mountain West News Bureau.

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