O estresse da pandemia pode causar problemas de saúde. Veja como lidar com isso: tiros

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Em meio à pandemia, os americanos estão experimentando insônia, dores de cabeça, problemas de estômago e mais sintomas de estresse crônico.

Robin Utrecht / LightRocket via Gett


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Em meio à pandemia, os americanos estão experimentando insônia, dores de cabeça, problemas de estômago e mais sintomas de estresse crônico.

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No final de março, logo depois que o estado de Nova York fechou negócios não essenciais e pediu que as pessoas ficassem em casa, Ashley Laderer começou a acordar todas as manhãs com uma dor de cabeça latejante.

“A pressão era tão intensa que parecia que minha cabeça ia explodir”, lembra o escritor freelance de 27 anos de Long Island.

Ela tentou passar menos tempo no computador e tomar analgésicos de venda livre, mas as batidas continuaram aparecendo – uma batida constante para acompanhar suas preocupações igualmente incessantes com COVID-19.

“Todos os dias eu vivia com medo de pegá-la e infectar minha família inteira”, diz ela.

Depois de um mês e meio, Laderer decidiu visitar um neurologista, que pediu uma ressonância magnética. Mas o médico não encontrou nenhuma causa física. A varredura estava limpa.

Então ele perguntou: Você está muito estressado?

Durante a pandemia, pessoas que nunca tiveram o coronavírus relataram uma série de sintomas aparentemente não relacionados: dores de cabeça terríveis, episódios de queda de cabelo, estômago embrulhado por semanas a fio, surtos repentinos de herpes zoster e surtos de doenças auto-imunes. Os sintomas díspares, frequentemente em indivíduos saudáveis, confundiram médicos e pacientes, às vezes resultando em uma série de visitas a especialistas com poucas respostas.

Mas acontece que há um traço comum entre muitas dessas condições, que vem se desenvolvendo há meses: estresse crônico.

Embora as pessoas frequentemente subestimem a influência da mente sobre o corpo, um catálogo crescente de pesquisas mostra que altos níveis de estresse por um longo período de tempo podem alterar drasticamente a função física e afetar quase todos os sistemas orgânicos.

Agora, com pelo menos oito meses de pandemia, junto com um ciclo eleitoral divisivo e agitação racial, esses efeitos estão aparecendo em uma variedade de sintomas.

“O componente de saúde mental do COVID está começando a vir como um tsunami”, diz a Dra. Jennifer Love, psiquiatra da Califórnia e coautora de um livro que está para ser lançado sobre como curar o estresse crônico.

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Em todo o país, pesquisas descobriram taxas crescentes de depressão, ansiedade e pensamentos suicidas durante a pandemia. Mas muitos especialistas médicos dizem que é muito cedo para medir os sintomas físicos relacionados, uma vez que eles geralmente aparecem meses após o início do estresse.

Dados da FAIR Health, um banco de dados sem fins lucrativos que fornece informações sobre custos para o setor de saúde e consumidores, mostraram aumentos na porcentagem de reclamações médicas relacionadas a condições desencadeadas ou exacerbadas por estresse, como esclerose múltipla ou herpes zoster. A parcela de sinistros para a doença autoimune lúpus, por exemplo, apresentou um dos maiores aumentos – 12% neste ano – em comparação com o mesmo período do ano passado (janeiro a agosto).

A Express Scripts, uma importante gestora de benefícios farmacêuticos, relatou que as prescrições de medicamentos anti-insônia aumentaram 15% no início da pandemia.

Talvez o indicador mais forte venha dos médicos relatando um número crescente de pacientes com sintomas físicos para os quais eles não conseguem determinar a causa.

O Dr. Shilpi Khetarpal, dermatologista da Cleveland Clinic, costumava atender cerca de cinco pacientes por semana com queda de cabelo relacionada ao estresse. Desde meados de junho, esse número saltou para 20 ou 25. A maioria das mulheres, com idades entre 20 e 80 anos, está relatando que o cabelo está caindo aos punhados, diz Khetarpal.

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Em Houston, pelo menos uma dúzia de pacientes disseram ao especialista em fertilidade, Dra. Rashmi Kudesia, que estão tendo ciclos menstruais irregulares, alterações na secreção cervical e sensibilidade nos seios, apesar dos níveis hormonais normais.

O estresse também é o culpado que os dentistas estão apontando para o rápido aumento de pacientes com ranger de dentes, fraturas de dentes e ATM.

“Nós, como humanos, gostamos de ter a ideia de que estamos no controle de nossas mentes e que o estresse não é grande coisa”, diz Love. “Mas simplesmente não é verdade.”

Como o estresse mental se torna físico

O estresse causa mudanças físicas no corpo que podem afetar quase todos os sistemas orgânicos.

Embora os sintomas de estresse crônico sejam freqüentemente descartados como estando na cabeça, a dor é muito real, diz Kate Harkness, professora de psicologia e psiquiatria da Queen’s University em Ontário.

Quando o corpo se sente inseguro – seja uma ameaça física de ataque ou um medo psicológico de perder o emprego ou pegar uma doença – o cérebro sinaliza às glândulas supra-renais para bombear os hormônios do estresse. A adrenalina e o cortisol inundam o corpo, ativando a resposta de luta ou fuga. Eles também interrompem funções corporais que não são necessárias para a sobrevivência imediata, como a digestão e a reprodução.

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Quando o perigo passa, os hormônios voltam aos níveis normais. Mas durante o estresse crônico, como uma pandemia, o corpo continua bombeando hormônios do estresse até se cansar. Isso leva a um aumento da inflamação em todo o corpo e no cérebro e a um sistema imunológico que funciona mal.

Estudos associam o estresse crônico a doenças cardíacas, tensão muscular, problemas gastrointestinais e até mesmo o encolhimento físico do hipocampo, uma área do cérebro associada à memória e ao aprendizado. À medida que o sistema imunológico atua, algumas pessoas podem até desenvolver novas reações alérgicas, diz Harkness.

A boa notícia é que muitos desses sintomas são reversíveis. Mas é importante reconhecê-los cedo, especialmente quando se trata do cérebro, diz Barbara Sahakian, professora de neuropsicologia clínica da Universidade de Cambridge.

“O cérebro é plástico, então podemos modificá-lo até certo ponto”, diz Sahakian. “Mas não sabemos se há um penhasco além do qual você não pode reverter uma mudança. Portanto, quanto mais cedo você pegar algo, melhor.”

O impacto no dia a dia

De certa forma, a conscientização sobre a saúde mental aumentou durante a pandemia. Os programas de TV estão cheios de anúncios de aplicativos de terapia e meditação, como Talkspace e Calm, e as empresas estão anunciando dias de folga para saúde mental para os funcionários.

Mas esses surtos de atenção não revelam o impacto total da saúde mental precária na vida diária das pessoas.

Para Alex Kostka, o estresse relacionado à pandemia causou alterações de humor, pesadelos e dores no maxilar.

Ele estava trabalhando em um bar de café Whole Foods na cidade de Nova York por apenas cerca de um mês antes de a pandemia chegar, de repente o ungindo um trabalhador essencial. Com o aumento das mortes na cidade, Kostka continuou andando de metrô para o trabalho, interagindo com colegas de trabalho na loja e trabalhando mais horas por apenas um aumento de salário de US $ 2 por hora. (Meses depois, ele receberia um bônus de $ 500.) Isso deixou o jovem de 28 anos se sentindo constantemente inseguro e desamparado.

“Foi difícil não quebrar no metrô no minuto em que entrei nele”, disse Kostka.

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Logo ele começou a acordar no meio da noite com a dor de apertar a mandíbula com tanta força. Freqüentemente, seus dentes rangendo e mastigando eram altos o suficiente para acordar sua namorada.

Kostka tentou o Talkspace, um programa de terapia online, mas descobriu que enviar mensagens de texto sobre seus problemas parecia impessoal. No final do verão, ele decidiu começar a usar as sete sessões de aconselhamento gratuitas oferecidas por seu empregador. Isso ajudou, diz ele. Mas, à medida que as sessões acabam, ele teme que os sintomas voltem se ele não conseguir encontrar um novo terapeuta coberto pelo seu seguro.

“Eventualmente, serei capaz de deixar isso para trás, mas levará tempo”, diz Kostka. “Ainda sou um trabalho em andamento.”

Como evitar o estresse crônico

Quando se trata de estresse crônico, consultar um médico para dor de estômago, dores de cabeça ou erupções cutâneas pode resolver esses sintomas físicos. Mas a causa raiz é mental, dizem os médicos especialistas.

“Não devemos pensar nesta situação estressante como uma frase negativa para o cérebro”, diz Harkness, professor de psicologia em Ontário. “Como o estresse muda o cérebro, isso significa que coisas positivas podem mudar o cérebro também. E há muito que podemos fazer para nos ajudar a nos sentirmos melhor em face da adversidade.”

Isso significa que a solução frequentemente envolverá técnicas de gerenciamento de estresse. Aqui estão algumas técnicas-chave baseadas em evidências para tentar:

Exercício. Mesmo a atividade física de intensidade baixa a moderada pode ajudar a neutralizar a inflamação induzida pelo estresse no corpo. Também pode aumentar as conexões neuronais no cérebro.

Meditação e atenção plena. Pesquisas mostram que isso pode levar a mudanças positivas, estruturais e funcionais no cérebro.

Promover conexões sociais. Conversar com a família e amigos, mesmo virtualmente, ou olhar nos olhos de um animal de estimação pode liberar um hormônio que pode neutralizar a inflamação.

Aprendendo algo novo. Quer se trate de uma aula formal ou de um hobby casual, o aprendizado oferece suporte à plasticidade do cérebro, a capacidade de mudar e se adaptar como resultado da experiência, o que pode proteger contra a depressão e outras doenças mentais.

KHN (Kaiser Health News) é um serviço de notícias sem fins lucrativos que cobre questões de saúde. É um programa editorial independente de KFF (Fundação da Família Kaiser) que não é afiliada à Kaiser Permanente.

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