Por que os morcegos são super-heróis ecológicos

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Às vezes, os morcegos são temidos e incompreendidos. Eles foram particularmente difamados após a pandemia do COVID-19, já que muitos estão falsificando a narrativa de que os morcegos e a venda de morcegos e outros animais em mercados úmidos são os culpados pelo surto. Agora temos provas de que isso simplesmente não é verdade. Para mais informações, não deixe de conferir a entrevista de amanhã com o virologista e biólogo molecular Jonathan Latham, Ph.D.

Nessa entrevista, ele apresenta evidências mostrando que é altamente improvável que o SARS-CoV-2 tenha uma origem natural e enfatiza que não devemos culpar o comércio de animais silvestres. É apenas um ardil para encobrir evidências convincentes mostrando que é um vírus criado em laboratório que de alguma forma escapou dos limites do laboratório.

Então, por favor, deixe os morcegos em paz, figurativamente e literalmente. Evite-os, não os coma, não os segure – e informe aos cientistas que não queremos que eles sejam colhidos para cultivar e fabricar novos vírus.

O que muitas pessoas não percebem é que os morcegos servem a um propósito importante, tanto para os seres humanos quanto para o meio ambiente. Os morcegos são super-heróis ecológicos que polinizam muitos de nossos alimentos favoritos. Eles também se alimentam de pragas agrícolas que danificam as colheitas de alimentos, poupando aos agricultores centenas de milhares (se não milhões) de dólares a cada ano.

O filme, “Crescendo um mundo mais verde: morcegos – heróis desconhecidos”, explora os benefícios que os morcegos têm no meio ambiente, seu papel na produção de alimentos e o que alguns cientistas estão fazendo para proteger essas espécies importantes.

O filme começa em San Antonio, Texas, na Bracken Cave, uma grande atração turística que abriga a maior colônia de morcegos do mundo. A caverna abriga cerca de 15 a 20 milhões de morcegos mexicanos de cauda livre, segundo o filme. Todas as noites ao pôr do sol durante os meses mais quentes, os morcegos voam graciosamente para fora da caverna em massa para começar sua caçada noturna.

A Bracken Cave foi comprada pela Bat Conservation International (BCI) em 1991. Atualmente, possui cerca de 1.500 acres de terras antigas ao redor da caverna, que está em processo de restauração para seu estado natural.

A terra perdeu parte de sua diversidade original de plantas e animais quando estava sendo utilizada para outros fins, como a pecuária. Mas, graças ao trabalho de conservação realizado pela BCI, a área agora também abriga muitas espécies de aves, incluindo toutinegras ameaçadas de extinção.1 1

Os morcegos são o único verdadeiro mamífero voador

No filme, Fran Hutchins, diretor da Bracken Cave Preserve, revela que os morcegos são o único verdadeiro mamífero voador. Os morcegos mexicanos de cauda livre pesam apenas meia onça, ou o equivalente a segurar 50 centavos na mão, diz Hutchins.

Apesar de pertencer à mesma classe genética dos seres humanos, os morcegos costumam ser agrupados com animais como cobras e tubarões, algumas das criaturas que mais tememos. Mas uma vez que você começa a examinar mais de perto os morcegos e seus hábitos únicos, fica claro que não há nada a temer sobre esses animais benéficos.

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Há muitos fatos divertidos sobre os morcegos que você talvez não conheça. Por exemplo, apesar do que você já deve ter ouvido, os morcegos não são cegos. Eles podem ver muito bem. Eles também têm excelentes habilidades de vôo e uma impressionante amplitude de movimento.

Os morcegos podem voar até 50 a 100 quilômetros por hora e percorrer distâncias de até 30 a 50 quilômetros em raio antes de voltar para sua casa. Os morcegos são mais manobráveis ​​que os pássaros. Eles usam uma combinação de ecolocalização e receptores sensoriais que permitem navegar facilmente pelo céu noturno.

Suas habilidades de ecolocalização funcionam emitindo um som da boca, que ricocheteia em um objeto. Quando retorna, é recebido e processado pelos ouvidos e por outras características faciais. Essa técnica de ecolocalização é o que ajuda os morcegos a caçar por comida.

Os morcegos emitem sons lenta e repetidamente, enquanto navegam pelo ambiente. No entanto, quando os morcegos atacam um inseto, o som aumenta em frequência até que atinjam suas presas. Eles então usam suas asas para pegar o inseto antes de comê-lo.

Sem morcegos, não teríamos tequila

Os morcegos como espécie são incrivelmente diversos. Estima-se que haja 1.400 espécies de morcegos em todo o mundo. Eles vivem em várias partes do planeta e variam em tamanho. Por exemplo, o morcego de nariz de porco do Kitti, também chamado de morcego Bumblebee, pesa menos de um centavo, tornando-o o menor mamífero do mundo ao lado da raposa voadora, de acordo com o Departamento do Interior dos EUA.2

Embora os morcegos sejam caçadores experientes, eles também são polinizadores importantes. Assim como pássaros, borboletas e abelhas, os morcegos polinizam muitas culturas alimentares importantes, mas como o fazem à noite sob a cobertura da escuridão, não recebem tanto reconhecimento.

Mais de 300 espécies de plantas produtoras de alimentos dependem de morcegos para polinização. Alguns deles incluem goiabas, bananas, mangas, figos, tâmaras, castanha de caju e pêssegos. Os morcegos também polinizam outras plantas com flores, incluindo a agave, o principal ingrediente da tequila.

Sem morcegos, não teríamos tequila. Os morcegos são o principal polinizador da agave, que floresce à noite no deserto do sudoeste, segundo o filme. As plantas de agave são uma importante fonte de alimento para os morcegos. Infelizmente, em um esforço para maximizar os lucros, alguns grandes produtores de tequila estão cortando caules de agave antes que tenham a chance de florescer.

Este é um grande problema para os morcegos. Felizmente, alguns produtores estão sendo um pouco mais responsáveis ​​na maneira como cultivam agave e produzem tequila. Eles estão permitindo que algumas das plantas de agave floresçam para que os morcegos tenham uma fonte de alimento ao longo de sua rota migratória.

Alguns produtores sustentáveis ​​de tequila marcaram seus produtos como “amigáveis ​​aos morcegos”. A tequila ideal para morcegos pode ser encontrada em vários bares e restaurantes especializados nos EUA, incluindo a Esquire Tavern, em San Antonio, que serve um coquetel picante chamado “Batman do México”. É feito com Tequila Ocho, que pode ser encontrado em algumas lojas de bebidas dos EUA por cerca de US $ 45 por garrafa.3

A ponte sul do Congresso de Austin abriga 1,5 milhão de morcegos

A próxima parada do filme é Austin, Texas. A capital é mais conhecida por sua atmosfera descontraída, tacos saborosos e seu slogan “Keep Austin Weird”. Também é conhecida por seus morcegos, que residem sob a Ponte do Congresso Sul.

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A ponte foi construída usando concreto fundido no local para agilizar a construção. Mal sabiam que o design criaria pequenos espaços embaixo da ponte que serviriam de morcego perfeito.

Estima-se que 1,5 milhão de morcegos mexicanos de cauda livre migram para o norte de Austin e chamam a ponte de lar durante os meses mais quentes de março a outubro.4 Como na Caverna Bracken, milhões de morcegos descem debaixo da ponte ao pôr do sol, rodopiando em uma forma hipnotizante de tornado.

Mylea Bayless, diretora sênior da Network Conservations Bat Conservation International, diz no filme que os morcegos ficam juntos como um cardume de peixes para evitar predadores. Eles voam rio abaixo ao longo da linha das árvores para os campos de milho e algodão, onde se alimentam principalmente de pragas agrícolas. A visão atrai milhares de pessoas que se alinham ao longo da ponte todas as noites, esperando para assistir os morcegos.

Morcegos salvam fazenda orgânica de nozes-pecã no Texas

Embora os morcegos recebam muito reconhecimento em algumas das maiores cidades do Texas, eles são igualmente homenageados no Texas Hill Country. O filme mostra John Byrd, um pomar de nozes e dono da King’s Crossing Farm, uma fazenda orgânica localizada em San Saba, Texas.

A fazenda de 109 acres foi estabelecida pelo avô de Byrd em 1944, que também foi um dos fundadores da Texas Pecan Growers Association. O Texas é um dos poucos estados onde as nozes são indígenas.5

As 1.200 árvores de noz-pecã de Byrd fazem parte do legado da família. Mas eles também são uma atração para pragas. No filme, Byrd explica que a maior ameaça de pragas às nozes é a mariposa portadora de cascas, que pode botar 100 ovos de cada vez. Cada ovo faz uma pequena lagarta que entra em uma noz-pecã e a mata.

Se todos os 100 ovos conseguirem entrar em um conjunto de nozes-pecã, eles podem matar 100 nozes, diz Byrd. Isso é cerca de 1 libra, que custa cerca de US $ 1,50. Assim, para cada mariposa, a fazenda perde US $ 1,50. Byrd usa métodos de cultivo orgânico em sua fazenda,6 o que significa que os pesticidas não são uma opção para lidar com as mariposas.

Os morcegos são o exterminador da natureza

“Tenho nogueiras de 400 anos que têm passado bem sem produtos químicos ou pessoas e produzem nozes”, diz ele. “Existe uma maneira de fazer isso sem pesticidas. Quero promover a vida, não a morte, em meus pomares”.

Em um esforço para lidar com as mariposas naturalmente, Byrd começou a construir casas de morcegos na esperança de atrair os animais para seu pomar. Ele começou com uma pequena casa de morcegos, que foi rapidamente preenchida com morcegos. Ele então construiu uma casa de morcegos três vezes maior que a primeira. Também encheu quase imediatamente de morcegos.

Finalmente, ele construiu uma das maiores casas de morcegos disponíveis, com capacidade para 30.000 morcegos. Demorou um pouco mais, mas também acabou ficando cheio. Byrd diz que a grande casa de morcegos agora possui cerca de 20.000 morcegos. Eles também estão fazendo seu trabalho, ele diz. A análise de DNA descobriu que os morcegos estavam de fato comendo as mariposas portadoras de cascas. Byrd agora tem menos pragas e mais nozes.

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Os morcegos são um dos melhores exterminadores da natureza. Os morcegos que vivem na Caverna Bracken, nos arredores de San Antonio, comem cerca de 147 toneladas de insetos por noite, a maioria das quais são pragas agrícolas, de acordo com o filme. Como resultado, os morcegos poupam os agricultores do condado de Texas Hill em cerca de US $ 750.000 por ano em danos às culturas e pesticidas. Nos EUA, estima-se que os morcegos economizem agricultores entre US $ 3,7 bilhões e US $ 53 bilhões por ano.7

Morcegos são ameaçados em todo o mundo

Apesar de sua importância, os morcegos em todo o mundo estão em risco por várias razões, incluindo perda de habitat, mudanças climáticas, doenças, desmatamento e comércio de carne de animais selvagens.8 Os cientistas relatam uma perda de 50% dos insetos do mundo desde 1970,9 uma estimativa desastrosa que afeta todos os tipos de vida selvagem, incluindo os morcegos.

Outra grande ameaça aos morcegos é a síndrome do nariz branco, uma doença fúngica que destrói o tecido dos morcegos norte-americanos. O patógeno recebe esse nome pela aparência de um material branco felpudo que cresce no focinho, orelhas, asas ou pés dos morcegos.

O patógeno prefere temperaturas baixas, o que significa que os morcegos são mais suscetíveis quando hibernam e sua temperatura corporal é reduzida, explica Chris Cornelison, Ph.D., professor assistente de pesquisa da Universidade Estadual de Kennesaw.

“Do ponto de vista de doenças da vida selvagem, estamos enfrentando alguns dos declínios mais graves e severos de vida selvagem que já foram registrados”, diz Cornelison no filme. “Em alguns dos piores casos, observamos mais de 99% de declínio nessas populações”.

A boa notícia é que os cientistas estão trabalhando duro em soluções. Uma solução envolve o uso de VOCs naturais que podem ser usados ​​em conjunto com um nebulizador para produzir um gás volatilizado em aerossol para pulverizar nos morcegos. Isso reprime o crescimento do fungo enquanto eles hibernam.

Isso às vezes é desafiador, pois os morcegos hibernam em cavernas inacessíveis aos seres humanos. Por exemplo, no túnel do diamante negro no norte da Geórgia, os cientistas tiveram que desenvolver a infraestrutura para montar um nebulizador em um barco, a fim de enviá-lo autonomamente para a caverna para distribuir o gás antifúngico.

Deseja ajudar a proteger morcegos? Aqui estão algumas coisas que você pode fazer

Como você pode ver, os morcegos são incrivelmente importantes para manter um ecossistema saudável. Se você quiser ajudar a proteger os morcegos, uma coisa que você pode fazer é plantar um jardim orgânico, livre de pesticidas, com flores perfumadas à noite. Se você puder, também é útil deixar árvores mortas e moribundas, pois esses espaços criam locais perfeitos para os morcegos.10

Você também pode montar uma casa de morcegos. Clique aqui para obter informações sobre onde comprar uma casa de morcego ou construir uma.



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