Uma cidade pequena se recupera após um surto de HIV, mas o risco rural de HIV permanece alto: tiros

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Ethan Howard estava entre 235 pessoas da comunidade de Austin, Indiana, no sul de Indiana, infectado pelo HIV em um surto que ocorreu em 2015. Foi alimentado pelo uso de drogas infectadas.

Notícias da saúde de Luke Sharrett / Kaiser


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Notícias da saúde de Luke Sharrett / Kaiser

Ethan Howard estava entre 235 pessoas da comunidade de Austin, Indiana, no sul de Indiana, infectado pelo HIV em um surto que ocorreu em 2015. Foi alimentado pelo uso de drogas infectadas.

Notícias da saúde de Luke Sharrett / Kaiser

Ethan Howard embalou seu violão da marca Martin, tocando suavemente enquanto cantava a felicidade que achava que nunca encontraria.

Com o apoio de sua família e comunidade, o jovem de 26 anos está fazendo o seu caminho como músico depois de emergir do inferno de vícios, doenças e estigmas. O ex-usuário de drogas intravenosas estava entre as primeiras 235 pessoas da comunidade de Austin, Indiana, no sul de Indiana, a ser diagnosticada no pior surto de HIV movido a drogas que já atingiu a América rural.

Agora, cinco anos após o surto, Howard se considera um dos três quartos dos pacientes aqui cujo HIV é tão bem controlado que é indetectável, o que significa que eles não podem espalhá-lo através do sexo. Ele está sóbrio em um lugar que possui novos centros de tratamento de dependências, uma troca de seringas e cinco vezes mais grupos de apoio a dependências do que antes do surto.

Porém, à medida que essa cidade de 4.100 se recupera, grande parte do resto do país deixa de aplicar suas lições. Os Centros de Controle e Prevenção de Doenças consideraram 220 municípios dos EUA vulneráveis ​​a surtos semelhantes por causa de taxas de mortalidade por overdose, volume de vendas de opióides sob prescrição médica e outras estatísticas relacionadas a drogas injetáveis.

No entanto, uma análise da Kaiser Health News mostra que menos de um terço deles têm trocas de seringas em funcionamento. Verificou-se que esses programas, que disponibilizam agulhas limpas para os usuários de drogas, reduzem a propagação do HIV e da hepatite C e são apoiados no esforço nacional do governo Trump para acabar com a epidemia de HIV dentro de uma década.

Ainda assim, a reação local muitas vezes impede os esforços para iniciar essas trocas, mesmo em Indiana, onde apenas 9 dos 92 municípios têm uma, e isso, apesar do fato de haver fundos federais em disputa que poderiam ajudá-los a se expandir. E áreas rurais em estados como Missouri, Virgínia Ocidental e Kentucky ainda são atormentadas pelos ingredientes que levaram à tragédia de Austin: vício, desespero, pobreza, falta de médicos e tratamento escasso de drogas.

Tudo isso ameaça estagnar as metas de HIV do governo, que são defendidas por duas figuras proeminentes que responderam ao surto de Austin: o ex-vice-presidente do governador de Indiana, Mike Pence, e o ex-comissário de saúde do estado, Dr. Jerome Adams, agora cirurgião geral dos EUA.

Desde a crise de Austin em 2015, surtos movidos a drogas ocorreram em outras comunidades, algumas com trocas de seringas e outras sem.

“Quando você tem esses surtos, eles afetam outros estados e municípios. É um efeito dominó”, diz a Dra. Rupa Patel, pesquisadora de prevenção do HIV na Washington University, em St. Louis. “Temos que aprender com eles. Depois que você fica para trás, não consegue alcançá-lo.”

Lições difíceis de Austin, Ind.

Campos de milho e soja cercam Austin, localizado perto da Interstate 65 entre Louisville, Kentucky e Indianapolis. A cidade foi atingida por décadas de impactos econômicos, mas mantém um charme de cidade pequena, com sua Main Street, cheia de lojas e semáforos.

Antes do surto, o vício pelo potente analgésico opióide Opana varreu a comunidade. As pessoas começaram a derreter pílulas e injetá-las, e o compartilhamento de agulhas era comum. As mulheres locais foram envolvidas em trabalho sexual para pagar drogas. Em algumas casas próximas, as autoridades de saúde descobriram mais tarde, três gerações haviam matado Opana juntos: adultos jovens, seus pais e avós.

No entanto, a ajuda era escassa. Austin não tinha centros de tratamento de dependência e apenas um médico. A diminuição do financiamento do governo em 2013 levou a Planned Parenthood, nas proximidades de Scottsburg, a fechar após anos fornecendo testes e educação para o HIV.

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Assim, para residentes como Ethan Howard, o vício levou a ser infectado pelo HIV. Depois que ele prescreveu o analgésico Lortab para uma lesão no futebol no ensino médio, o adolescente começou a desejar opióides. Eventualmente, ele descobriu Opana, que era abundante nas ruas de Austin e nos arredores de Scott County.

Sua mãe o enviou para tratamento de dependência durante seu último ano, e ele ficou sóbrio. Mas depois que sua namorada deu à luz um menino natimorto em 2014, ele voltou a usar drogas. Ele testou positivo para HIV em março de 2015. Ele chorou com a mãe no carro dela.

Foi nesse mês que as autoridades de saúde de Indiana disseram ter identificado 30 casos de HIV no município que haviam relatado três em uma década. Austin foi o epicentro do surto.

A resposta inicial foi lenta. Pence, então governador, se opôs aos programas de troca de seringas, que eram ilegais em Indiana. Levou-o 29 dias depois que o surto foi anunciado para assinar uma ordem executiva permitindo um programa de seringas supervisionado pelo estado. Até então, os casos de HIV haviam aumentado para 79.

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“Ele esperou até que fosse muito pouco, muito tarde. Essas trocas de agulhas foram realizadas da maneira mais rancorosa”, diz Gregg Gonsalves, pesquisador de HIV da Universidade de Yale. “Foi um desastre que não precisava acontecer”.

Gonsalves citou um estudo recente da Brown University, que descobriu que a troca de seringas antes do surto poderia ter diminuído a incidência do HIV em 90%. Um estudo que ele liderou, publicado em 2018, estimou que simplesmente testar e rastrear o HIV quando a hepatite C disparou por volta de 2010 poderia ter mantido os casos de HIV lá abaixo de 10.

Em vez disso, os casos dispararam. A taxa de infecção foi tão alta que o Dr. Tom Frieden, então diretor do CDC, disse na época que a taxa de incidência de HIV de Austin excedia a dos países da África Subsaariana. Ele estimou que os custos de tratamento ao longo da vida – mesmo antes de todas as 235 pessoas serem diagnosticadas – chegariam a US $ 100 milhões.

O que acabou por conter o surto foram as soluções enraizadas na comunidade. A troca de seringas do condado de Scott fazia parte de um “balcão único”, onde as pessoas também podiam obter referências de tratamentos com drogas, testes gratuitos de HIV e outros serviços. Mais pessoas foram encaminhadas para o Medicaid, que havia sido expandido recentemente em Indiana. Polícia, agentes de saúde e recuperação, ativistas comunitários e líderes religiosos uniram forças.

“Mais conexões estão sendo feitas”, diz Jacob Howell, um ex-usuário de drogas que agora é pastor da Igreja da Nova Aliança em Austin. “A mensagem para outras comunidades é derrubar seus muros, deixar de lado seus preconceitos.”

O cirurgião General Adams disse que mudanças duradouras acontecem localmente. Quando ele viajou para Austin como comissário de saúde de Indiana, ouviu as preocupações do xerife sobre agulhas espalhadas por propriedades públicas e se reuniu com líderes da igreja para aliviar as preocupações de que os programas de seringas pudessem permitir o uso de drogas.

Lidar com o surto foi mais sobre relacionamentos do que ciência, disse ele durante uma palestra em janeiro no Instituto CATO, um think tank de livre mercado com sede em Washington. “Eu sabia que nunca seríamos bem-sucedidos sem garantir que aqueles líderes e defensores da comunidade confiáveis ​​fossem investidos em parte da solução”.

Lições aprendidas – e não aprendidas em outros estados

O surto de Austin se tornou um catalisador da ação em alguns lugares. A legislatura de Kentucky votou pela permissão de programas de seringas em 2015, e Ohio posteriormente facilitou o desenvolvimento pelos conselhos locais de saúde. As autoridades disseram que as ajudaram a responder a um conjunto de casos de HIV na área de Cincinnati-Kentucky do Norte em 2018.

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O Condado de Cabell, Virgínia Ocidental, por outro lado, recuou recentemente em seus esforços preventivos.

Cabell estava entre os municípios que o CDC considerou vulnerável a um surto. O Dr. Michael Kilkenny, diretor médico do Departamento de Saúde de Cabell-Huntington, diz que a experiência de Austin estimulou sua comunidade a abrir um programa de seringas em setembro de 2015, que acabou com uma média de 1.000 a 1.200 visitas por mês.

Mas depois que a reação política interrompeu um programa nas proximidades de Charleston, a Cabell impôs restrições ao seu programa em 2018 para impedir um fechamento semelhante. As pessoas não podiam mais pegar agulhas para os outros ou usar a bolsa se morassem fora do condado ou da cidade de Huntington. As visitas caíram pela metade.

Olhando para trás, Kilkenny diz que foi “o pior momento que poderíamos ter feito isso”. Cabell acabou com mais de 75 casos de HIV, um dos maiores surtos rurais que não o de Austin, Indiana.

As autoridades então levantaram as restrições, intensificaram os esforços que ligavam as pessoas ao teste e tratamento e lançaram uma campanha anti-estigma contra o HIV.

Outros lugares da lista de condados vulneráveis ​​do CDC até agora escaparam de um surto. O Missouri, por exemplo, possui 13 municípios vulneráveis ​​e a proibição de trocas de seringas. Patel, da Universidade de Washington, diz que o fracasso do Missouri em expandir o Medicaid deixa algumas pessoas em risco sem seguro.

As autoridades de saúde de Missouri dizem que estão tomando várias medidas para prevenir o HIV, como aconselhar residentes em municípios vulneráveis, fornecer testes de HIV em agências de saúde e ter especialistas em intervenção em doenças conectando pessoas que são testadas para obter ajuda adicional.

Mas a legislação que permitia a troca de seringas não teve êxito no Missouri no ano passado, assim como os projetos de lei semelhantes em Iowa e Arizona, deixando muitas pessoas vulneráveis ​​nesses locais.

Evitar outra crise do HIV não é ciência do foguete, Gonsalves diz: “Precisamos usar tudo o que sabemos que funciona”.

Em Austin, essa abordagem multifacetada está em andamento à medida que os afetados recuperam suas vidas.

Howard está bem o suficiente para praticar sua música todos os dias até que sua voz fique rouca e seus dedos doem. Ele se apresenta em toda a região e sonha em fazer uma turnê nacional. E ele está escrevendo uma música sobre como mudar o vício e a esperança.

“Sinto que já provei que muitas pessoas estão erradas”, diz ele, brincando com sua palheta de guitarra. “Estou fazendo meu avô feliz e minha avó feliz. Ambos estão no céu agora, mas eu sei que estão orgulhosos de mim.”

Kaiser Health News é um serviço de notícias sem fins lucrativos que cobre problemas de saúde. É um programa editorial independente da Kaiser Family Foundation que não é afiliado à Kaiser Permanente.

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