Uma vacina contra o coronavírus está chegando? Talvez no outono, os cientistas digam: tiros

Uma vacina contra o coronavírus está chegando? Talvez no outono, os cientistas digam: tiros

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Paul McKay, imunologista molecular da Imperial College School of Medicine, em Londres, verifica um prato de bactérias contendo material genético do novo coronavírus. Ele e sua equipe estão testando uma vacina candidata.

Tolga Akmen / AFP via Getty Images


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Paul McKay, imunologista molecular da Imperial College School of Medicine, em Londres, verifica um prato de bactérias contendo material genético do novo coronavírus. Ele e sua equipe estão testando uma vacina candidata.

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No momento, os cientistas estão tentando realizar algo que era inconcebível há uma década: criar uma vacina contra um vírus anteriormente desconhecido com rapidez suficiente para ajudar a acabar com um surto desse vírus. Nesse caso, eles estão tentando impedir a propagação do novo coronavírus que já infectou dezenas de milhares de pessoas, principalmente na China, e deu origem a uma condição respiratória agora conhecida como COVID-19.

Normalmente, fazer uma nova vacina leva uma década ou mais. Porém, novas tecnologias genéticas e novas estratégias tornam os pesquisadores otimistas de que podem encurtar esse cronograma para meses e possivelmente semanas – e ter uma ferramenta no outono que pode retardar a propagação da infecção.

Qual é a urgência?

“As vacinas são realmente a ferramenta mais bem-sucedida para prevenir uma doença infecciosa”, diz David Weiner, vice-presidente executivo e diretor do Centro de Vacinas e Imunoterapia do Instituto Wistar, na Filadélfia.

Levava muito tempo para fazer vacinas, porque os cientistas tinham que isolar e cultivar o vírus no laboratório. Mas agora, é possível pular completamente essa etapa e construir uma vacina com base na sequência genética de um vírus.

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Cientistas chineses fizeram essa sequência genética do novo público de coronavírus no início de janeiro, apenas algumas semanas após as primeiras infecções pelo vírus terem sido relatadas. Isso levou vários laboratórios a começar a trabalhar na construção de uma vacina.

As vacinas funcionam ensinando o sistema imunológico de um indivíduo a reconhecer um vírus invasor e neutralizá-lo. A vacina que Weiner e seus colegas estão desenvolvendo é a chamada vacina de DNA.

Primeiro eles transformarão pedaços do código genético do novo coronavírus (que é RNA) em fragmentos complementares de DNA. Esses trechos serão injetados na pele de alguém, onde serão absorvidos pelas células da pele. As células da pele transformarão essas seqüências de DNA em proteínas idênticas às que um vírus produziria, e será isso que “ensina” o sistema imunológico a reconhecer o novo vírus.

Weiner e seus colegas estão no processo de determinar quais seqüências virais produzem os melhores “professores”.

Esta não é a primeira tentativa da Wistar no rápido desenvolvimento de vacinas. Weiner e sua equipe trabalharam em uma vacina contra o Ebola após um surto desse vírus em 2014.

Incluindo o tempo inicial necessário para testes em animais e testes de segurança humana, “fomos capazes de passar de nenhuma vacina para uma vacina testada na clínica em cerca de 18 meses – 15 a 18 meses”, diz ele. Eles também fizeram uma vacina contra o coronavírus que causa a síndrome respiratória no Oriente Médio, após um surto na Coréia do Sul. “E fomos capazes de projetar, desenvolver e mudar para a clínica em 11 meses”.

Weiner diz que espera reduzir pela metade esse tempo com a vacina que estão fazendo contra o novo coronavírus.

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Keith Chappell, da Universidade de Queensland, em Brisbane, na Austrália, acha que pode fazer ainda melhor. Ele também tem uma vacina baseada na sequência genética do vírus. A equipe de Queensland criou uma abordagem que chama de grampo molecular. Funciona melhorando a resposta imune do corpo a certas proteínas virais.

“Nosso objetivo era atingir 16 semanas, desde as informações da sequência até o produto que se mostra seguro e eficaz [in lab tests] e está pronto para administração aos primeiros seres humanos “, diz Chappell.

No momento, Chappell e seus colegas também estão tentando descobrir quais seqüências genéticas serão mais eficazes para ajudar o sistema imunológico a reconhecer o coronavírus.

“Os próximos passos serão passar para modelos animais para testes e também descobrir como aumentar para atingir os níveis exigidos em humanos e além”, diz ele.

Tanto a equipe de Chappell na Austrália quanto a equipe de Weiner na Filadélfia, em colaboração com a empresa farmacêutica Inovio, estão recebendo apoio financeiro de uma organização relativamente nova chamada CEPI, a Coalizão de Inovações para a Preparação de Epidemias. O CEPI é uma parceria global de organizações públicas, privadas e filantrópicas; também está apoiando os esforços das empresas de biotecnologia Moderna e CureVac.

Ami Patel, professora assistente de pesquisa do Instituto Wistar, está trabalhando com David Weiner e outros em uma vacina de DNA contra o novo coronavírus. A equipe está no processo de determinar quais seqüências virais produzem os melhores “professores” para ajudar o sistema imunológico humano a derrotar o vírus.

Darien Sutton


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Darien Sutton

Entre outros esforços de vacinas em todo o mundo, a gigante farmacêutica Johnson & Johnson está trabalhando em uma vacina, e a GSK também se ofereceu para ajudar em novos esforços de vacinas. Pesquisadores do Imperial College London desenvolveram uma vacina que já está sendo testada em animais, e os esforços para vacinas também estão em andamento na China.

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O CEO do CEPI, Richard Hatchett, diz que a organização foi criada quando as pessoas perceberam que uma vacina contra o Ebola estava em desenvolvimento há uma década e ainda levou mais de um ano para chegar às pessoas quando o surto de Ebola de 2014 ocorreu na África Ocidental.

“Vários líderes de saúde pública global esclarecidos disseram: ‘Você sabe, isso não deveria acontecer. Deveríamos ter algum tipo de organização para desenvolver vacinas contra doenças epidêmicas'”, diz ele.

Mesmo nos mais belos cenários, diz Hatchett, quando a vacina está disponível, ela ainda precisa chegar às pessoas que precisam, e isso leva tempo pelo menos semanas a meses, dependendo da urgência.

Naturalmente, as autoridades de saúde pública gostariam de receber uma vacina o mais rápido possível. Se o padrão de surto de coronavírus for semelhante ao dos surtos de gripe, ele tenderá a diminuir quando o clima esquentar e aumentar à medida que o inverno se aproxima e as pessoas passam mais tempo em ambientes fechados.

“Estamos fazendo esforços muito agressivos na esperança de ter uma vacina disponível – alguma forma de vacina disponível, potencialmente, já neste outono”, diz Hatchett.

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